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3.3: Fósiles y relaciones familiares: introducción de la cladística

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    Como se mencionó anteriormente, seguimos descubriendo nuevos fósiles y nuevos organismos. En la mayoría de los casos, los fósiles parecen representar organismos que vivieron hace muchos millones a cientos de millones de años pero que ahora están extintos. Podemos esperar que existan diferencias dramáticas entre la capacidad de fosilizarse de diferentes tipos de organismos. 61 Quizás los organismos más fáciles de fosilizar son aquellos con esqueletos internos o externos, sin embargo se estima que entre 85 y 97% de tales organismos no están representados en el registro fósil. Varios estudios indican que muchos otros tipos de organismos no han dejado fósiles en absoluto 62 y que el número de organismos (a nivel de género) que se han conservado como fósiles puede ser menor (a menudo mucho menor) del 5%. 63 Para algunas categorías de organismos modernos, como la amplia gama de microbios, esencialmente no existen fósiles informativos en absoluto.

    Una vez que los científicos reconocieron que los fósiles proporcionan evidencia de organismos extintos, la pregunta obvia fue, ¿los organismos extintos encajan en el mismo esquema de clasificación cladística que los organismos vivos o forman sus propios grupos o sus propios árboles separados? Esta puede ser una pregunta difícil de responder, ya que muchos fósiles son sólo fragmentos del organismo intacto. La naturaleza fragmentaria del registro fósil puede generar ambigüedades. Sin embargo, la conclusión que ha surgido tras una cuidadosa caracterización es que podemos colocar casi todos los organismos fosilizados dentro del esquema de clasificación cladística desarrollado para los organismos modernos, con algunas excepciones posibles, como los organismos ediacarios que vivieron hace mucho tiempo y aparecen (quizás) ser estructuralmente distintos de todos los organismos vivos conocidos. 64 La presunción, sin embargo, es que si tuviéramos muestras de organismos ediacarios para análisis moleculares, encontraríamos que caerían muy bien en el mismo esquema de clasificación que todos los demás organismos. 65 Un ejemplo similar son los dinosaurios, que aunque extintos, descienden claramente de un tipo específico de reptil que también dio origen a las aves modernas, mientras que los mamíferos están más estrechamente relacionados con un segundo grupo, ahora extinto, conocido como los “reptiles parecidos a los mamíferos”.

    En casos raros, particularmente relevantes para la evolución humana, un rasgo que se puede recuperar de los huesos son los datos de la secuencia de ADN. Por ejemplo, se ha podido extraer y analizar ADN de los huesos de los neandertales y humanoides de tipo denisoviano, que se extinguieron hace unos 30 mil años. Esta es información que ha sido utilizada para aclarar su relación con los humanos modernos (Homo sapiens). 66 De hecho, dichos datos han sido interpretados como evidencia de mestizaje entre estos grupos y han llevado a llamamientos para reclasificar a neandertales y denisovianos como subespecies del Homo sapiens.

    La principal idea unificadora en biología es la teoría de la evolución de Darwin a través de la selección natural.

    — John Maynard Smith

    Colaboradores y Atribuciones


    This page titled 3.3: Fósiles y relaciones familiares: introducción de la cladística is shared under a not declared license and was authored, remixed, and/or curated by Michael W. Klymkowsky and Melanie M. Cooper.