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# 7.1: Ciclo del Agua y Abastecimiento de Agua Dulce

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El agua, el aire y los alimentos son los recursos naturales más importantes para las personas. Los humanos pueden vivir solo unos minutos sin oxígeno, menos de una semana sin agua, y aproximadamente un mes sin comida. El agua también es esencial para nuestro suministro de oxígeno y alimentos. Las plantas descomponen el agua y la utilizan para crear oxígeno durante el proceso de fotosíntesis.

El agua es el compuesto más esencial para todos los seres vivos. Los bebés humanos tienen aproximadamente 75% de agua y los adultos son 60% de agua. Nuestro cerebro tiene aproximadamente 85% de agua, la sangre y los riñones son 83% de agua, los músculos son 76% de agua, e incluso los huesos son 22% de agua. Constantemente perdemos agua por transpiración; en climas templados debemos beber alrededor de 2 cuartos de agua al día y las personas en climas cálidos del desierto deben beber hasta 10 cuartos de agua por día. La pérdida de 15% del agua corporal generalmente causa la muerte.

La Tierra es verdaderamente el Planeta Agua. La abundancia de agua líquida en la superficie de la Tierra nos distingue de otros cuerpos del sistema solar. Alrededor del 70% de la superficie de la Tierra está cubierta por océanos y aproximadamente la mitad de la superficie de la Tierra está oscurecida por nubes (también hechas de agua) en cualquier momento. Hay un volumen muy grande de agua en nuestro planeta, alrededor de 1.4 mil millones de kilómetros cúbicos (km3) (330 millones de millas cúbicas) o alrededor de 53 mil millones de galones por persona en la Tierra. Toda el agua de la Tierra podría cubrir Estados Unidos a una profundidad de 145 km (90 millas). Desde una perspectiva humana, el problema es que más del 97% de ella es agua de mar, que es demasiado salada para beber o usarla para riego. Las fuentes de agua más utilizadas son los ríos y lagos, ¡que contienen menos de 0.01% del agua del mundo!

Uno de los objetivos ambientales más importantes es proporcionar agua potable a todas las personas. Afortunadamente, el agua es un recurso renovable y es difícil de destruir. La evaporación y la precipitación se combinan para reponer nuestro suministro de agua dulce constantemente; sin embargo, la disponibilidad de agua se complica por su distribución desigual sobre la Tierra. El clima árido y las zonas densamente pobladas se han combinado en muchas partes del mundo para crear escasez de agua, que se proyecta que empeorará en los próximos años debido al crecimiento poblacional y al cambio climático. Actividades humanas como el uso excesivo del agua y la contaminación del agua han agravado significativamente la crisis hídrica que existe hoy en día. Cientos de millones de personas carecen de acceso al agua potable y miles de millones de personas carecen de acceso a un saneamiento mejorado tan simple como una letrina de pozo. Como resultado, casi dos millones de personas mueren cada año por enfermedades diarreicas y el 90% de esas muertes ocurren entre niños menores de 5 años. La mayoría de estos son muertes fáciles de prevenir.

## Embalses de Agua y Ciclo de Agua

El agua es la única sustancia común que se presenta naturalmente en la tierra en tres formas: sólida, líquida y gaseosa. Se distribuye en diversas localidades, llamadas reservorios de agua. Los océanos son, con mucho, el más grande de los embalses con alrededor del 97% de toda el agua pero esa agua es demasiado salina para la mayoría de los usos humanos (Figura$$\PageIndex{1}$$). Los casquetes de hielo y los glaciares son los mayores reservorios de agua dulce pero esta agua está ubicada de manera inconveniente, principalmente en la Antártida y Groenlandia. Las aguas subterráneas poco profundas son el mayor reservorio de agua dulce utilizable. Aunque los ríos y lagos son los recursos hídricos más utilizados, representan solo una pequeña cantidad del agua del mundo. Si toda el agua del mundo se encogiera al tamaño de 1 galón, entonces la cantidad total de agua dulce sería de aproximadamente 1/3 taza, y la cantidad de agua dulce fácilmente utilizable sería de 2 cucharadas.

El ciclo del agua (o hidrológico) (que fue cubierto en el Capítulo 3.2) muestra el movimiento del agua a través de diferentes embalses, que incluyen océanos, atmósfera, glaciares, aguas subterráneas, lagos, ríos y biosfera. La energía solar y la gravedad impulsan el movimiento del agua en el ciclo del agua. En pocas palabras, el ciclo del agua implica que el agua se mueve de océanos, ríos y lagos a la atmósfera por evaporación, formando nubes. De las nubes, cae como precipitación (lluvia y nieve) tanto en el agua como en la tierra. El agua en tierra puede regresar al océano por escorrentía superficial, ríos, glaciares y flujo de agua subterránea subsuperficial, o regresar a la atmósfera por evaporación o transpiración (pérdida de agua por las plantas a la atmósfera).

Una parte importante del ciclo del agua es cómo varía el agua en salinidad, que es la abundancia de iones disueltos en el agua. El agua salada en los océanos es altamente salina, con cerca de 35,000 mg de iones disueltos por litro de agua de mar. La evaporación (donde el agua cambia de líquido a gas a temperatura ambiente) es un proceso de destilación que produce agua casi pura casi sin iones disueltos. A medida que el agua se vaporiza, deja los iones disueltos en la fase líquida original. Eventualmente, la condensación (donde el agua cambia de gas a líquido) forma nubes y a veces precipitación (lluvia y nieve). Después de que el agua de lluvia cae sobre tierra, disuelve minerales en roca y suelo, lo que aumenta su salinidad. La mayoría de los lagos, ríos y aguas subterráneas cercanas a la superficie tienen una salinidad relativamente baja y se llaman agua dulce. En las siguientes secciones se discuten partes importantes del ciclo del agua en relación con los recursos de agua dulce.

### Recursos primarios de agua dulce: Precipitación

Los niveles de precipitación se distribuyen de manera desigual en todo el mundo, afectando la disponibilidad de agua dulce (Figura$$\PageIndex{3}$$). Más precipitaciones caen cerca del ecuador, mientras que menos precipitación tiende a caer cerca de 30 grados de latitud norte y sur, donde se encuentran los desiertos más grandes del mundo. Estos patrones de lluvia y clima están relacionados con las células de circulación eólica global. La intensa luz solar en el ecuador calienta el aire, provocando que se eleve y se enfríe, lo que disminuye la capacidad de la masa de aire para retener el vapor de agua y resulta en frecuentes tormentas pluviales. Alrededor de 30 grados de latitud norte y sur, las condiciones de aire descendente producen aire más cálido, lo que aumenta su capacidad de retener vapor de agua y resulta en condiciones secas. Tanto las condiciones del aire seco como las temperaturas cálidas de estos cinturones de latitud favorecen la evaporación. La precipitación global y los patrones climáticos también se ven afectados por el tamaño de los continentes, las principales corrientes oceánicas y las montañas.

### Recursos Hídricos Superficiales: Ríos, Lagos, Glaciares

El agua que fluye de la lluvia y la nieve derretida en tierra ingresa a los canales del río por escorrentía superficial (Figura$$\PageIndex{4}$$) y filtración de agua subterránea (Figura$$\PageIndex{5}$$). La descarga del río describe el volumen de agua que se mueve a través del canal del río a lo largo del tiempo (Figura$$\PageIndex{6}$$) Las contribuciones relativas de la escorrentía superficial vs. la filtración de agua subterránea a la descarga del río dependen de los patrones de precipitación, vegetación, topografía, uso del suelo y características del suelo. Poco después de una fuerte tormenta, la descarga del río aumenta debido a la escorrentía superficial. El flujo normal constante del agua del río proviene principalmente del agua subterránea que se descarga en el río. La gravedad tira del agua del río cuesta abajo hacia el océano. En el camino, el agua en movimiento de un río puede erosionar las partículas del suelo y disolver minerales. El agua subterránea también aporta una gran cantidad de los minerales disueltos en el agua del río. El área geográfica drenada por un río y sus afluentes se denomina cuenca de drenaje o cuenca hidrográfica. La cuenca de drenaje del río Mississippi incluye aproximadamente el 40% de los EE. UU., Una medida que incluye las cuencas de drenaje más pequeñas, como el río Ohio y el río Missouri que ayudan a comprenderla. Los ríos son un importante recurso hídrico para el riego de tierras de cultivo y agua potable para muchas ciudades del mundo. Los ríos que han tenido disputas internacionales sobre el suministro de agua incluyen Colorado (México, suroeste de Estados Unidos), Nilo (Egipto, Etiopía, Sudán), Éufrates (Irak, Siria, Turquía), Ganges (Bangladesh, India) y Jordania (Israel, Jordania, Siria).

Además de los ríos, los lagos también pueden ser una excelente fuente de agua dulce para uso humano. Suelen recibir agua de la escorrentía superficial y de la descarga de agua subterránea. Suelen ser efímeros en una escala de tiempo geológico porque constantemente se llenan con sedimentos suministrados por los ríos. Los lagos se forman de diversas maneras, incluyendo glaciación, reciente elevación tectónica (por ejemplo, Lago Tanganyika, África) y erupciones volcánicas (por ejemplo, Crater Lake, Oregon). La gente también crea lagos artificiales (embalses) represas de ríos. Los grandes cambios en el clima pueden resultar en cambios importantes en el tamaño de un lago. A medida que la Tierra salía de la última Edad de Hielo hace unos 15 mil años, el clima en el oeste de Estados Unidos cambió de fresco y húmedo a cálido y árido, lo que provocó la desaparición de más de 100 grandes lagos. El Gran Lago Salado en Utah es un remanente de un lago mucho más grande llamado Lake Bonneville.

### Recursos Subterráneos

Aunque la mayoría de la gente en el mundo usa agua superficial, el agua subterránea es un reservorio mucho más grande de agua dulce utilizable, que contiene más de 30 veces más agua que los ríos y lagos combinados. El agua subterránea es un recurso particularmente importante en climas áridos, donde las aguas superficiales pueden ser escasas. Además, el agua subterránea es la principal fuente de agua para los propietarios rurales, proporcionando el 98% de esa demanda de agua en Estados Unidos. El agua subterránea es el agua ubicada en espacios pequeños, llamados espacio poroso, entre granos minerales y fracturas en materiales terrestres subterráneos (roca o sedimento). La mayor parte del agua subterránea se origina en la lluvia o el deshielo, que se infiltra en el suelo y se mueve hacia abajo hasta llegar a la zona saturada (donde el agua subterránea llena completamente los espacios de poro en los materiales

Otras fuentes de agua subterránea incluyen la filtración de aguas superficiales (lagos, ríos, embalses y pantanos), agua superficial bombeada deliberadamente al suelo, riego y sistemas subterráneos de tratamiento de aguas residuales (fosas sépticas). Las áreas de recarga son lugares donde el agua superficial se infiltra en el suelo en lugar de correr hacia los ríos o evaporarse. Los humedales, por ejemplo, son excelentes áreas de recarga. Una gran área de roca porosa subsuperficial que contiene agua es un acuífero. Los acuíferos se perforan comúnmente y se instalan pozos para proporcionar agua para la agricultura y el uso personal.

### El uso del agua en Estados Unidos y el mundo

Las personas necesitan agua, muchas veces grandes cantidades, para producir los alimentos, la energía y los recursos minerales que utilizan. Consideremos, por ejemplo, estos requerimientos aproximados de agua para algunas cosas que la gente en el mundo desarrollado usa todos los días: un tomate = 3 galones; un kilovatio-hora de electricidad de una central termoeléctrica = 21 galones; una barra de pan = 150 galones; una libra de carne = 1,600 galones; y una tonelada de acero = 63.000 galones. Los seres humanos requieren solo alrededor de 1 galón por día para sobrevivir, pero una persona típica en un hogar estadounidense usa aproximadamente 100 galones por día, lo que incluye cocinar, lavar platos y ropa, descargar el inodoro y bañarse. La demanda de agua de una zona es función de la población y otros usos del agua.

El uso global del agua aumenta constantemente a un ritmo mayor que el crecimiento de la población mundial (Figura$$\PageIndex{10}$$). Durante el siglo XX la población mundial se triplicó y la demanda de agua creció en un factor de seis. El incremento de la demanda global de agua más allá de la tasa de crecimiento de la población se debe a la mejora del nivel de vida sin una compensación por la conservación del agua. El aumento de la producción de bienes y energía conlleva un gran incremento en la demanda de agua. Los principales usos mundiales del agua son el riego (68%), el abastecimiento público (21%) y la industria (11%).