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4.3: El horizonte temporal y la inflación

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    La elasticidad de precio de la demanda es frecuentemente menor a corto plazo que a largo plazo. Por ejemplo, un aumento en el precio del aceite para calefacción en el hogar puede, en última instancia, inducir a los consumidores a cambiar al gas natural o la electricidad, pero tal transición puede requerir una cantidad considerable de tiempo. Se requiere tiempo para la toma de decisiones e inversión en nuevos equipos de calefacción. Otro ejemplo es la elasticidad de la demanda de tabaco. Algunos adultos que fuman pueden ser muy dependientes y encuentran que dejar de fumar es casi imposible. Los precios más altos pueden proporcionar un incentivo más fuerte para reducir o dejar de fumar, pero los que abandonan con éxito generalmente requieren varios intentos antes de tener éxito. Es posible que se requieran varios años para que el impacto de un incremento de precio sea completamente evidente. En consecuencia, cuando hablamos del corto y el largo plazo, no existe una regla simple para definir cuánto tiempo es realmente el largo plazo en términos de meses o años. En algunos casos, el ajuste puede estar completo en semanas, en otros casos años.

    En el capítulo 2 distinguimos entre variables reales y nominales. Los primeros se ajustan por inflación; los segundos no. Supongamos que todas las variables nominales duplican su valor: Todo bien y servicio cuesta el doble, las tasas salariales se duplican, los dividendos y el doble de renta, etc. Esto implica que cualquier paquete de bienes que antes era asequible sigue siendo asequible. Nada ha cambiado realmente. El comportamiento de la demanda se ve inalterado por esta duplicación de todos los precios y todos los ingresos.

    ¿Cómo conciliamos esto con la idea de que las elasticidades de precio propio miden los cambios en la cantidad demandada a medida que cambian los precios? Tenga en cuenta que las elasticidades miden el impacto de cambiar una variable sola, manteniendo constantes todas las demás. Pero cuando todas las variables están cambiando simultáneamente, es incorrecto pensar que el impacto en la cantidad de un cambio de precio o ingreso es una verdadera medida de la capacidad de respuesta o elasticidad. Los cambios de precios que entran en la medición de elasticidades son, por tanto, cambios en los precios relativos a la inflación.


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