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# 11.53: Patógeno

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### ¿Qué son los gérmenes?

Sabes que los gérmenes pueden enfermarte. Pueden vivir en cualquier lugar, desde en el pomo de la puerta hasta en su comida. Una palabra más científica para germen es patógeno.

## Patógenos

Las enfermedades infecciosas son causadas por patógenos. Un patógeno es un ser vivo o virus que causa enfermedad. Los patógenos se denominan comúnmente “gérmenes”. Pueden viajar de una persona a otra.

### Tipos de patógenos

Los seres vivos que causan enfermedades humanas incluyen bacterias, hongos y protozoos. La mayoría de las enfermedades infecciosas causadas por estos organismos se pueden curar con medicamentos. Por ejemplo, los medicamentos llamados antibióticos pueden curar la mayoría de las enfermedades causadas por bacterias. Las bacterias son organismos unicelulares sin núcleo. Aunque la mayoría de las bacterias son inofensivas, algunas causan enfermedades.

A nivel mundial, la enfermedad más común causada por bacterias es la tuberculosis (TB). La TB es una enfermedad grave de los pulmones. Otra enfermedad común causada por bacterias es la faringitis estreptocócica. Usted mismo puede haber tenido faringitis estreptocócica. Las bacterias que causan faringitis estreptocócica se muestran a continuación (Figura abajo). Algunos tipos de neumonía y muchos casos de enfermedades por alimentos también son causados por bacterias.

Los hongos son simples organismos eucariotas que consisten en una o más células. Incluyen hongos y levaduras. Las enfermedades humanas causadas por hongos incluyen la tiña y el pie de atleta. Ambas son enfermedades de la piel que no suelen ser graves. A continuación se muestra una infección por tiña (Figura abajo). Una enfermedad fúngica más grave es la histoplasmosis. Es una infección pulmonar. Aunque las infecciones por hongos pueden ser molestas, rara vez son tan graves o mortales como las infecciones bacterianas o virales.

Los protozoos son organismos unicelulares con núcleo, convirtiéndolos en organismos eucariotas. Causan enfermedades como la malaria. La malaria es una enfermedad grave que es común en climas cálidos. Los protozoos infectan a las personas cuando son mordidas por un mosquito. Más de un millón de personas mueren de malaria cada año. Otros protozoos causan diarrea. Un ejemplo es Giardia lamblia (Figura abajo).

Los virus son colecciones no vivas de proteínas y ADN que deben reproducirse dentro de las células vivas. Los virus causan muchas enfermedades comunes. Por ejemplo, los virus causan resfriados y la gripe. El herpes labial es causado por el virus Herpes simple (Figura a continuación). Los antibióticos no afectan a los virus, porque los antibióticos solo matan las bacterias. Pero los medicamentos llamados antivirales pueden tratar muchas enfermedades causadas por virus. Tenga en cuenta que los virus no son vivos, entonces ¿se pueden matar?

### Cómo se propagan los patógenos

Diferentes patógenos se propagan de diferentes maneras. Algunos patógenos se propagan por los alimentos. Causan enfermedades transmitidas por alimentos, las cuales se discuten en un concepto anterior. Algunos patógenos se propagan a través del agua. Giardia lamblia es un ejemplo. El agua se puede hervir para matar a Giardia y a la mayoría de los otros patógenos.

Varios patógenos se propagan a través del contacto sexual. El VIH es un ejemplo, que se discute en el siguiente concepto. Otros patógenos que se propagan a través del contacto sexual se discuten en un concepto separado.

Muchos patógenos que causan enfermedades respiratorias se propagan por gotitas en el aire. Las gotitas se liberan cuando una persona estornuda o tose. Miles de pequeñas gotas se liberan cuando una persona estornuda (Figura abajo). Cada gotita puede contener miles de patógenos. Los virus que causan resfriados y la gripe pueden propagarse de esta manera. Es posible que se enferme si respira los patógenos.

### Patógenos en Superficies

Otros patógenos se propagan cuando se meten en objetos o superficies. Un hongo puede propagarse de esta manera. Por ejemplo, puedes recoger el hongo que causa el pie de atleta usando zapatos que una persona infectada ha usado. También puedes recoger este hongo del piso de una ducha pública u otras áreas húmedas. Después del acné, el pie de atleta es la enfermedad cutánea más común en Estados Unidos. Por lo tanto, la posibilidad de entrar en contacto con el hongo de una de estas maneras es bastante alta.

Las bacterias que causan la enfermedad de la piel impétigo, que causa ampollas, pueden propagarse cuando las personas comparten toallas o ropa. La bacteria también se puede propagar por contacto directo con la piel en deportes como la lucha libre.

### Patógenos y Vectores

Aún otros patógenos se propagan por vectores. Un vector es un organismo que transporta patógenos de una persona o animal a otra. Las garrapatas y los mosquitos son vectores comunes de patógenos. Los vectores tienden a transferir protozoarios o parásitos virales. Cuando un vector muerde a una persona o animal infectado, recoge el patógeno. Entonces el patógeno viaja a la siguiente persona o animal que muerde. Las garrapatas portan las bacterias que causan la enfermedad de Lyme. Los mosquitos (Figura abajo) son portadores del virus del Nilo Occidental. Ambos patógenos causan fiebre, dolor de cabeza y cansancio. Si no se tratan las enfermedades, se pueden presentar síntomas más graves. Otras enfermedades transmitidas por los mosquitos incluyen el Dengue y la Fiebre Amarilla.

El primer caso de virus del Nilo Occidental en América del Norte ocurrió en 1999. En apenas unos años, el virus se había propagado por la mayor parte de Estados Unidos. Tanto las aves como los humanos pueden infectarse con el virus. Las aves suelen volar largas distancias. Esta es una razón por la que el virus del Nilo Occidental se propagó tan rápidamente

## Resumen

• Las enfermedades infecciosas son causadas por bacterias, hongos, protozoos o virus que pueden viajar de una persona a otra.
• Las enfermedades infecciosas pueden ser propagadas por un vector, un organismo que transporta patógenos de una persona o animal a otra.

Revisar

1. ¿Qué es un patógeno?