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1.1: Orígenes- Habitantes y Paisajes Indígenas

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    Orígenes: Habitantes y Paisajes Indígenas

    Monte Mazama: Giiwas

    Oregon es una vasta tierra llena de encantamiento, maravilla y promesa. A diferencia de otras regiones de los Estados Unidos continentales, Oregón alberga una variedad de microclimas, terrenos y una variedad de flora y fauna que podrían llenar todo un museo. La región costera ofrece un majestuoso y sereno porche trasero al gigantesco y poderoso Océano Pacífico surgiendo con energía potencial y promesa para la humanidad. Al este de la Cordillera Costera se encuentra el Valle de Willamette y sus ricos suelos cultivables enclavados entre dos cadenas montañosas. En el lado este del valle se encuentran las Montañas Cascade (conocidas como Yamakiasham Yaina o “montañas de la gente del norte”), que recorren el centro del estado hacia Washington y Columbia Británica. Las Cascadas son una serie de picos fantasmales que se pueden ver en un día despejado en el Valle de Willamette. Algunos de los picos icónicos incluyen Mount Hood (conocido como Wy'east por la Tribu Multnomah) al este de Portland, Oregón y el turbulento Monte Saint Helens (conocido como Lawetlat'la por la gente Cowlitz) en el sur de Washington.

    Al este de las Cascades se encuentran las regiones de Columbia Plateau, High Desert y Blue Mountain. La porción oriental del estado está marcada por un clima más seco en parte debido a la sombra de lluvia proyectada por las montañas Cascade. La frontera noreste del estado, adyacente a Idaho, es el hogar de las montañas Wallowa y el Cañón del Infierno, la garganta fluvial más profunda de Estados Unidos y una de las más profundas del mundo. El río Columbia forma el desfiladero del río Columbia a lo largo de la frontera norte que separa los estados de Washington y Oregón. El río lleva el nombre del barco del comerciante de pieles y explorador Robert Gray, quien navegó por la desembocadura del poderoso río en 1792. El río Columbia es el hogar de varios salmones, proporcionando la columna vertebral de la vida dentro del entorno biodiverso y el paisaje del noroeste del Pacífico.

    Dado que Oregon es una región montañosa con volcanes activos e inactivos, sería apropiado comenzar una historia de Oregón con un evento significativo en la historia geológica del estado. El monte Mazama, (conocido como Giiwas por los pueblos Klamath y Modoc) con un pico de aproximadamente 12,000 pies de altura, formaba parte de un complejo de volcanes activos. La montaña fue destruida hace 7.700 años por una enorme explosión de roca fundida que provocó su colapso. Se estimó que la fuerza de la explosión fue cuarenta y dos veces mayor que la erupción del Monte Saint Helens en 1980. Cuando la mitad superior de Saint Helens se derrumbó en Spirit Lake, alteró completamente el lago enviando una pared de agua, rocas y escombros al río Columbia. La erupción del monte Mazama envió una imponente columna de piedra pómez y ceniza a treinta millas de altura a la atmósfera, y cuando colapsó, formó la caldera del Lago del Cráter. El material volcánico se asentó en gruesas capas alrededor del borde exterior de la caldera, y a medida que la depresión volcánica se profundizó, la lluvia y el deshielo comenzaron a llenar la caldera. La Isla del Mago se formó durante una erupción separada y se encuentra sobre la superficie del Lago Cráter. Los pueblos indígenas de la región del río Klamath reconocieron al Monte Mazama, tanto antes como después de su transformación en Lago del Cráter, como un centro espiritual de gran poder y continúan manteniendo gran admiración y respeto por la montaña.

    La memoria histórica de Klamath de Giiwas corresponde estrechamente a los datos geológicos de la erupción cataclísmica. Según una fuente, la erupción del monte Mazama fue vista como retribución por la violación popular de los tabúes, y como castigo por su arrogancia y decadencia. “Estaban siendo castigados por olvidar la forma correcta de vivir”, según un Klamath. [1] A raíz de la erupción, el Lago del Cráter fue visto como un lugar de potencia para las visiones. Los locales Klamath, Modoc y Paiute, además de la gente de Takelma del Valle del Río Rogue, han viajado a la montaña por generaciones con diversos fines culturales y espirituales.

    Otro evento geológico significativo que dio forma al estado de Oregón fue la inundación de Missoula, o anteriormente conocida como la “inundación de Spokane”. Fue una serie de inundaciones que excavaron el desfiladero de Columbia y el valle de Willamette al final de la Era Pleistoceno aproximadamente hace 13-15 mil años. Las presas de hielo en el río Clark Fork se rompieron periódicamente liberando un torrente de aguas de inundación con una fuerza estimada de diez veces la energía hidroeléctrica combinada en todos los ríos del mundo. El agua transportaba rocas y otros escombros que bajaban por el valle del río Spokane, hacia el oeste a través de la garganta del río Columbia, tallando el Grand Coulee y las Scablands canalizadas del este de Washington, y se derramaron en el valle de Willamette y el Océano Pacífico. Después de cada liberación de agua, el hielo se reconstruiría en el glaciar Lago Missoula. Como una tina desbordante, el agua se acumuló en el lago glacial aumentando a aproximadamente el doble del tamaño del estado Rhode Island, solo para repetir el proceso nuevamente con el tiempo. Como resultado del diluvio de Missoula, grandes cantos rodados y limo aluvial fueron depositados en el Valle de Willamette formando fértiles tierras agrícolas. Hace unos 6 mil años, los humanos descendieron de las colinas circundantes al valle de Willamette cuando el piso se volvió lo suficientemente seco. Hoy en día, los excursionistas y entusiastas de la naturaleza pueden aprender sobre este evento a lo largo de la garganta del río Columbia en lugares como Beacon Rock, Washington.

    Sandalias Fort Rock

    En 1938, el arqueólogo de la Universidad de Oregón, Luther Cressman, descubrió docenas de sandalias debajo de una capa de ceniza volcánica de la erupción del monte Mazama en la cuenca Fort Rock del centro de Oregón. Las sandalias fueron construidas a partir de corteza de sagebrush y datan de hace 10.400 a 9.100 años, lo que las convierte en uno de los zapatos más antiguos jamás encontrados. Desde la década de 1930 se han realizado excavaciones arqueológicas en Paisley Caves en el sur de Oregón. Las puntas de proyectil de piedra, canastas, cuerdas, artefactos de madera y huesos de animales encontrados en las cuevas se remontan al menos a 13 mil años atrás, anteriores a artefactos de la famosa cultura Clovis, documentados por primera vez en Nuevo México, por más de mil años. Los científicos han concluido que las Cuevas de Paisley, a 220 millas al sureste de Eugene en el lado este de las Cascades, eran una antigua parada para el comercio entre los pueblos indígenas.

    Han surgido nuevas teorías sobre la migración humana al continente americano que trajo a los habitantes originales a Oregón. La teoría del puente terrestre de Bering se convirtió en la visión ortodoxa entre los arqueólogos como la explicación principal de la migración humana a las Américas. Pero según los hallazgos de Cressman y otros científicos, la teoría de Bering Land Bridge no da cuenta de la presencia de personas en Norteamérica hace 13 mil años. Otras teorías supusieron que la gente de navegación marítima viajaba por una “carretera de algas marinas” desde Asia, y se dirigía hacia el este por el estrecho de Bering, y luego hacia el sur por la costa noroeste hasta California. Las carreteras de algas marinas y las zonas costeras en general proporcionan una diversidad de mamíferos acuáticos, peces, mariscos y plantas para los viajeros que vinieron del continente asiático. Según varios indígenas, entre ellos Little Turtle de la tribu Miami, han concluido que las personas se originaron en suelo norteamericano, y no llegaron del continente euroasiático.

    Antiguas culturas indígenas han vivido cerca de Celilo Falls, conocidas como Wy-am, a lo largo del río Columbia en lo que hoy se conoce como The Dalles. Fue una de las zonas ocupadas más antiguas del continente. El antiguo caladero de Celilo Falls a lo largo del río Columbia, llamado Nch'I Wana (“The Big River”), produjo una cosecha de bonanza debido a un estimado de seis a diez millones de peces que volvieron a desovar en el río Columbia. Los arqueólogos encontraron que los indios, incluidos los chinookanos, wascos, klickitats y sahaptinos, han estado pescando en la zona durante al menos 11 mil años, y fue una de las mayores pesquerías de la zona durante milenios.

    Cataratas Celilo

    Las corridas de salmón crearon un centro comercial vital en la región. Diversos grupos indígenas trajeron bienes a la región desde Yellowstone y la Gran Cuenca cubriendo varios estados occidentales. El pemmicán de salmón tiene una larga vida útil, lo que hace que los peces sean más duraderos y portátiles. Las corridas de salmón ayudaron a que The Dalles fuera el mayor centro comercial de la vertiente norte del Pacífico. Tradicionalmente, las aguas de la Columbia unían en lugar de dividirse a las poblaciones humanas, y la interdependencia formaba un vínculo común entre las comunidades. Hombres y mujeres de Celilo Falls trabajaron juntos para cosechar y procesar el salmón. Las estaciones de pesca se convirtieron en sitios de actividad social y ceremonial. Se incorporaron rituales a las corridas de salmón, y la temporada de pesca no comenzaría hasta que terminaran las ceremonias. Como acto ritual, los huesos de salmón fueron arrojados de nuevo al agua para permitir que los espíritus de salmón regresaran al mar. Resulta que esta práctica proporcionó reposición de nitrógeno para los ecosistemas ribereños del río Columbia. Los que vivían más cerca del sistema fluvial de Columbia eran conocidos en lengua sahautista como “gente del río”. Los derechos de pesca aseguraban algo más que las fuentes de alimentos; eran una parte central de sus prácticas culturales y religiosas y de su identidad como grupo social distinto. Un sistema de reciprocidad entre grupos culturales mantenía una relativa paz y seguridad para la zona.

    Más al sur, en la Gran Cuenca, el Paiute Norte vivió un estilo de vida nómada siguiendo animales y otras fuentes de alimentos estacionales. Los nombres de cada banda llevaban el nombre de una fuente de comida; por lo tanto, la gente de Carson Sink era conocida como “Toi Ticuta” que significa “comedores de tule”. A diferencia de otras tribus indígenas del noroeste como las nootka, existían pocas o ninguna distinción social interna entre los paiute norteños; la gente no acumulaba riqueza que les hubiera permitido comandar el trabajo de otros. La patria del Paiute norte es seca con bajas cantidades de lluvia. Los paiutes norteños permanecieron en pequeñas bandas, al igual que otros grupos indios de la Gran Cuenca, debido a que el acceso a las fuentes de agua era limitado. No practicaban la agricultura a gran escala, sino que contaban con zanjas de riego extensas y sofisticadas. Utilizaban palos para desenterrar raíces, y los colonialistas blancos los denominaban “indios cavadores” de manera despectiva. En la confluencia de los ríos Snake y Boise, se reunieron con otros grupos indígenas para comerciar y pescar comunalmente. Los artículos procesados y fabricados por estas personas fueron comercializados tan al norte como Alaska y al este hasta Misuri.

    Los pueblos de la costa noroeste mantuvieron sociedades densamente pobladas sin el beneficio de la agricultura. Su recurso más importante fue el salmón. Los estudiosos estiman que el residente promedio a lo largo de la Baja Columbia o la costa comía alrededor de 365 libras de salmón al año. El acceso a los alimentos permitió más tiempo para actividades sociales y rituales, entre ellos los potlatches, donde los excedentes de alimentos fueron redistribuidos por el jefe a todos los miembros de la sociedad y para el comercio. Las poblaciones Chinook y Salish Costero alcanzaron densidades de 400 personas por cada 100 millas cuadradas. A diferencia de las tribus en el este de Oregón, había distinciones sociales entre estos grupos: un hombre rico podía tener muchas esposas e incluso esclavos. Eran residentes conscientes del estatus, mientras que la sociedad de la meseta desértica era igualitaria ya que las distinciones de riqueza estaban menos concentradas.

    Desde una perspectiva ecológica, el entorno del Valle de Willamette proporcionó fuentes de alimentos más abundantes que la Meseta de Columbia o la Gran Cuenca al este de las Cascades. Las poblaciones del Valle de Willamette tenían prácticas de organización social similares a las regiones desérticas del este de Oregón. Las relaciones sociales eran en su mayoría igualitarias y la esclavitud era un concepto ajeno. Antes del asentamiento europeo-americano, el paisaje del valle de Willamette tenía una apariencia diferente. Los pueblos indígenas utilizaron el fuego en el valle y alentaron el crecimiento vigoroso de pastos altos, como cebada de pradera, bellotas y pasto azul. Estos pastos largos fueron referidos colectivamente como kalapuya por la población indígena, y así cuando los europeoamericanos se encontraron con estos pueblos, se refirieron a ellos colectivamente como los kalapuya. El Tualatin-Yamhill Kalapuya ocupó el norte del valle de Willamette, los Yoncalla vivían en el sur en la región de Umpqua, y los Santiam habitaban la mayor parte del valle central y sur de Willamette. Los kalapuya subsistieron principalmente de alimentos vegetales, menos de caza y pescado. Tenían una dieta menos variada que el Chinook del río Columbia y el Salish Costero de Puget Sound. Los Kalapuya confiaron en las camas, un tubérculo grande y abundante estacionalmente, como elemento básico de su dieta y prendió fuego a las hierbas del valle para fomentar su crecimiento. Camas es miembro de la familia de los lirios, y los elementos nutritivos se pudieron encontrar en los bulbos comestibles que se trituraron en una pasta para panes. Al quemar el fondo del valle, los Kalapuya alteraron el ambiente para crear prados más abiertos donde las camas prosperan, e impidieron el crecimiento de bosques de pinos contiguos. Las bellotas también entraron ampliamente en la cosecha y producción, lo que era un alimento básico para los kalapuya como lo fue para los indios Chumash del centro-sur de California. Estos incendios de pasto tuvieron poco efecto en los robles negros de California que crecieron en Oregón. Al mantener el suelo despejado de otros árboles, los encinos pudieron producir grandes cantidades de bellotas. El Kalapuya también limpió la tierra para cultivar tabaco, que era su único cultivo cultivado en el sentido moderno.

    Los habitantes originarios o indígenas de Oregón están formados por diversas tribus y grupos que representan una rica diversidad cultural. El paisaje de la región estaba conformado por su huella cultural y sus sociedades poseían bienes comunales o pertenecientes a la tribu. Cuando los indígenas de Oregón se encontraron con exploradores europeos en busca de comercio y tierra, sus culturas y sociedades entraron en una agitación gradual que se dio por etapas. Los inicios del encuentro cultural y el intercambio entre euroamericanos y nativos fueron precedidos por el comercio de pieles y las naciones occidentales que buscaban imperios para el comercio, las posesiones coloniales, el poder y el prestigio. La cultura euroamericana representaba un conjunto diferente de valores y creencias que estaban en conflicto con las costumbres e instituciones de los pueblos indígenas que antes se mantenían. Los estadounidenses europeos llegaron al noroeste del Pacífico con percepciones y creencias sobre los nativos americanos de experiencia anterior. Los exploradores y oportunistas del comercio de pieles tenían una arrogancia imperial y tenían suposiciones de su superioridad cultural sobre los indígenas de Oregón. El próximo capítulo examinará estos encuentros y cómo los euroamericanos quedaron encantados con la región de Oregón durante el comercio de pieles, y cómo influyeron en las comunidades nativas americanas de Oregón.

    [1] Douglas Deur, “A Most Sacred Place: The Significance of Crater Lake among the Indians of Southern Oregon”, Oregon Historical Quarterly, Vol. 103, No. 1, (Spring, 2002), pp. 18-49.


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