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17.4: Especie propia

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    mutualism.JPG tecnológico

    Figura\(\PageIndex{1}\). Uno de los mutualismos más conspicuos del planeta involucra a nuestra especie. Nuestros mutualismos son biológicos, pero también se han vuelto tecnológicos, con equipos de tractores guiados por satélite navegando por nuestros campos con la potencia de mil caballos.

    Llegamos a nuestros números actuales a través de un complejo de mutualismos. Una variedad de cultivos cada vez más refinados y animales domesticados en aumento actuaron como mutualistas, cambiando nuestra dinámica poblacional del ciclo depredador-presa de auge y caída (Figura\(\PageIndex{2}\) A) a un crecimiento prolongado fuera de control (\(\PageIndex{2}\)B). A través del cultivo de plantas y animales que antes eran presas, la agricultura incrementó la capacidad de carga de las especies cultivadas, lo que a su vez incrementó la capacidad de carga humana, formando un bucle de retroalimentación positiva. Puede parecer dudoso considerar a las plantas y animales domesticados como nuestros mutualistas, pero sus parámetros cumplen con los requisitos matemáticos del mutualismo. Y ambas poblaciones pueden expandirse tan rápidamente que pronto superarían todos los límites anteriores.

    Etapas en población humana dynamics.JPG
    Figura\(\PageIndex{2}\). Etapas en la dinámica de la población humana. La abundancia representativa de depredadores se muestra en rojo, la abundancia de presas en verde y la abundancia y nuestros antepasados en azul.

    Los mutualismos en la naturaleza no suelen seguir por mucho tiempo el crecimiento desenfrenado hacia los niveles astronómicos que se muestran en la Figura\(\PageIndex{2}\) B. En cambio, los mutualismos naturales solo aumentan hasta que son verificados por alguna otra fuerza, como depredadores o enfermedades. Nuestros antepasados, sin embargo, mantuvieron sus mutualismos puros al eliminar las interferencias de tercera especie. Cazaban y mataban a depredadores de animales domesticados, desyerbaban cultivos para eliminar competidores de plantas y cercaron cultivos para excluir a los herbívoros. En efecto, la especie humana no domina ahora la tierra, como se sugiere a menudo. Los mutualismos dominan. La biomasa conjunta de vacas, caballos, cerdos, pollos y perros supera a la biomasa de los humanos, por no hablar de la biomasa de los cultivos. No llegamos aquí solos.

    Recientemente hemos superado la necesidad de que los mutualistas animales alimenten arados y apoyen la locomoción, sustituyendo motores que consumen combustibles fósiles en su lugar. Estos son como mutualistas sintéticos. También superamos la necesidad de que los animales fertilizen los cultivos, sustituyendo el fertilizante nitrogenado artificial creado en los hornos de proceso Haber-Bosch a partir del vasto suministro de nitrógeno en el aire. La necesidad de animales y plantas de ropa disminuyó con telas sintéticas y pieles. Todos estos nos llevaron a un mundo parcialmente no biológico, aún en desarrollo, donde ni siquiera las capacidades de carga de nuestros mutualistas vivos necesitan ser limitantes.

    Sin embargo, el avance de la medicina y la salud pública finalmente disminuyó la mortalidad infantil. Las tasas de mortalidad bajaron y, posteriormente, las tasas de natalidad comenzaron a bajar aún más rápido. Los mutualismos permanecen, pero —inesperadamente y abruptamente— terminaron doce milenios de rápido crecimiento poblacional acelerado (Figuras 6.3,\(\PageIndex{2}\) C).

    Como nota de cierre, en el siglo XXI, después de apenas unos cincuenta años de desaceleración del crecimiento, la población mundial sigue aumentando. Pero, los nacimientos en muchas sociedades han caído por debajo de los niveles de reemplazo en una etapa final caracterizada por descensos en las poblaciones residentes, compensados en muchos países por la inmigración. La relativa rapidez de este cambio puede extenderse a la disyunción social entre las condiciones del presente y los recuerdos de tiempos pasados. También puede predecir un tiempo futuro en el que nuestra especie puede reducir voluntariamente las poblaciones a valores sustentables aún desconocidos (líneas punteadas en la Figura\(\PageIndex{2}\) C).

    complejo mutualism.JPG
    Figura\(\PageIndex{3}\). Aquí se representa un complejo de mutualismos. ¿Qué son? Perro y humano juntos son un mutualismo por parejas, entre los más antiguos para nuestra especie. Ovejas y humanos son otra. ¿Qué más? ¿Hierba con ovejas evitando que el bosque invada? ¿Humanos protegiendo bosques para leña? ¿Algo más?


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