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9.11: Estrés y desarrollo infantil

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  • ¿Cuál es el impacto del estrés en el desarrollo infantil? Los niños experimentan diferentes tipos de estresores. El estrés cotidiano normal puede proporcionar una oportunidad para que los niños pequeños desarrollen habilidades de afrontamiento y presenta poco riesgo para el desarrollo. Incluso los eventos estresantes más duraderos, como cambiar de escuela o perder a un ser querido, se pueden manejar bastante bien. Pero los niños que experimentan estrés tóxico o que viven en situaciones de abuso extremadamente estresantes durante largos períodos de tiempo pueden sufrir efectos duraderos. Las estructuras en el cerebro medio o el sistema límbico, como el hipocampo y la amígdala, pueden ser vulnerables al estrés prolongado durante la primera infancia (Middlebrooks y Audage, 2008). Los altos niveles de la hormona del estrés cortisol pueden reducir el tamaño del hipocampo y afectar la capacidad de memoria del niño. Las hormonas del estrés también pueden reducir la inmunidad a la enfermedad. El cerebro expuesto a largos períodos de estrés severo puede desarrollar un umbral bajo que hace que el niño sea hipersensible al estrés en el futuro. Sin embargo, los efectos del estrés pueden minimizarse si el niño cuenta con el apoyo de adultos afectuosos. Echemos un vistazo a los estresores de la infancia.

    Efectos del abuso doméstico

    3.3 millones de niños son testigos de violencia doméstica cada año en los Estados Unidos. Ha habido un aumento en la admisión de que los niños expuestos al abuso doméstico durante su educación sufrirán en su desarrollo y bienestar psicológico. Debido a la conciencia de la violencia doméstica que algunos niños tienen que enfrentar, también generalmente afecta la forma en que el niño se desarrolla emocional, social, conductual y cognitivamente. Algunos problemas emocionales y de comportamiento que pueden resultar debido a la violencia doméstica incluyen una mayor agresividad, ansiedad y cambios en la forma en que un niño socializa con amigos, familiares y autoridades. Contusiones, huesos rotos, lesiones en la cabeza, laceraciones y hemorragias internas son algunos de los efectos agudos de un incidente de violencia doméstica que requieren atención médica y hospitalización.

    Maltrato al niño

    El abuso al niño es el maltrato físico, sexual o emocional o el abandono de un niño o niños. Diferentes jurisdicciones han desarrollado sus propias definiciones de lo que constituye abuso al niño con el propósito de sacar a un niño de su familia y/o procesar un cargo penal. Hay cuatro categorías principales de abuso al niño: negligencia, abuso físico, abuso psicológico / emocional y abuso sexual. La negligencia es el tipo de abuso más común en los Estados Unidos y representa más del 60 por ciento de los casos de abuso al niño.

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    Figura 9.20: Un niño escondiéndose. (Image por Joint Base Elmendorf-Richardson Alaska de dominio público)

    Abuso físico

    El abuso físico implica agresión física dirigida a un niño por un adulto. La mayoría de las naciones con leyes de abuso infantil consideran ilegal la imposición deliberada de lesiones graves, o acciones que ponen al niño en riesgo obvio de lesiones graves o muerte. Más allá de esto, hay una variación considerable. La distinción entre disciplina infantil y abuso a menudo está mal definida. Las normas culturales sobre lo que constituye abuso varían ampliamente entre los profesionales y el público en general. Algunos profesionales afirman que las normas culturales que sancionan el castigo físico son una de las causas del abuso al niño, y han emprendido campañas para redefinir dichas normas.

    Abuso sexual

    El abuso sexual al niño es una forma de abuso al niño en el que un adolescente o un adulto abusa de un niño para estimularlo sexualmente. Los efectos del abuso sexual al niño incluyen culpa y reproche hacia uno mismo, recuerdos retrospectivos, pesadillas, insomnio y miedo a las cosas asociadas con el abuso. Aproximadamente del 15 al 25 por ciento de las mujeres y del 5 al 15 por ciento de los hombres sufrieron abusos sexuales cuando eran niños.

    Abuso emocional

    De todas las formas posibles de abuso, el abuso emocional es el más difícil de definir. Podría incluir insultos, burlas, degradación, destrucción de pertenencias personales, tortura o asesinato de una mascota, críticas excesivas, exigencias inapropiadas o excesivas, negar comunicación, etiquetarlo y humillación.

    Negligencia

    La negligencia es una forma pasiva de abuso en la que un perpetrador es responsable de brindar atención a una víctima que no puede cuidarse a sí misma, pero no brinda la atención adecuada. La negligencia puede incluir el incumplimiento de proporcionar supervisión, alimentación o atención médica suficientes, o el incumplimiento de otras necesidades para las cuales la víctima es incapaz de mantenerse por sí misma. El término también se aplica cuando los responsables de retener el cuidado necesario lo proporcionan animales, plantas e incluso objetos inanimados. La negligencia puede tener muchos efectos secundarios a largo plazo, como lesiones físicas, baja autoestima, trastornos de atención, comportamiento violento e incluso la muerte. En los Estados Unidos, la negligencia se define como el incumplimiento de las necesidades básicas de los niños: vivienda, ropa, comida y acceso a la atención médica. Los investigadores encontraron más de 91,000 casos de negligencia en un año utilizando información de una base de datos de casos verificados por agencias de servicios de protección.39

    Contribuyentes y atribuciones

    39. Children’s Development por Ana R. Leon bajo licencia CC BY 4.0