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La principal amenaza para la biodiversidad en el planeta, y por lo tanto una amenaza para el bienestar humano, es la combinación del crecimiento de la población humana y los recursos utilizados por esa población. La población humana requiere recursos para sobrevivir y crecer, y esos recursos están siendo retirados del medio ambiente de manera insostenible. Las tres mayores amenazas cercanas a la biodiversidad son la pérdida de hábitat, la sobreexplotación y la introducción de especies exóticas. Los dos primeros son resultado directo del crecimiento de la población humana y del uso de recursos. El tercero es el resultado del aumento de la movilidad y el comercio. Una cuarta causa importante de extinción, el cambio climático antropogénico (causado por el hombre), aún no ha tenido un gran impacto, pero se prevé que sea significativo durante este siglo. El cambio climático global también es consecuencia de las necesidades de energía de la población humana y del uso de combustibles fósiles para satisfacer esas necesidades (Figura$$\PageIndex{1}$$). Los temas ambientales, como la contaminación tóxica, tienen efectos específicos específicos sobre las especies, pero generalmente no se ven como amenazas a la magnitud de las demás.

Pérdida de hábitat

Los humanos confían en la tecnología para modificar su entorno y reemplazar ciertas funciones que alguna vez fueron realizadas por el ecosistema natural. Otras especies no pueden hacer esto. La eliminación de su hábitat, ya sea un bosque, un arrecife de coral, pastizales o un río fluyente, matará a los individuos de la especie. Eliminar todo el hábitat dentro del área de distribución de una especie y, a menos que sean una de las pocas especies que les va bien en ambientes construidos por humanos, la especie se extinguirá. La destrucción humana de hábitats (los hábitats generalmente se refieren a la parte del ecosistema que requiere una especie en particular) se aceleró en la segunda mitad del siglo XX. Considera la excepcional biodiversidad de Sumatra: es el hogar de una especie de orangután, una especie de elefante en peligro crítico y el tigre de Sumatra, pero la mitad del bosque de Sumatra ya no está. La vecina isla de Borneo, hogar de las otras especies de orangután, ha perdido una superficie similar de bosque. Continúa la pérdida de bosques en áreas protegidas de Borneo. El orangután en Borneo está catalogado como amenazado por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), pero es simplemente la más visible de miles de especies que no sobrevivirán a la desaparición de los bosques de Borneo. Los bosques se retiran para la madera y para plantar plantaciones de aceite de palma (Figura$$\PageIndex{2}$$). El aceite de palma se utiliza en muchos productos, incluyendo productos alimenticios, cosméticos y biodiesel en Europa. Una estimación a 5 años de la pérdida de la cubierta forestal mundial para los años 2000 a 2005 fue de 3.1 por ciento. Mucha pérdida (2.4 por ciento) ocurrió en los trópicos húmedos donde la pérdida de bosques se debe principalmente a la extracción de madera. Estas pérdidas ciertamente también representan la extinción de especies únicas de esas áreas.

BIOLOGÍA EN ACCIÓN: Prevenir la destrucción del hábitat con sabias elecciones

La destrucción del hábitat puede afectar ecosistemas distintos a los bosques. Los ríos y arroyos son ecosistemas importantes y con frecuencia son el objetivo de la modificación del hábitat a través de la construcción y de la represa o remoción de agua. El embalse de los ríos afecta los caudales y el acceso a todas las partes de un río. Alterar un régimen de flujo puede reducir o eliminar poblaciones que se adaptan a los cambios estacionales en el flujo. Por ejemplo, se estima que el 91 por ciento de las longitudes de los ríos en Estados Unidos se han modificado con represas o modificaciones de bancos. Muchas especies de peces en Estados Unidos, especialmente especies raras o especies con distribuciones restringidas, han visto disminuciones causadas por la presa de ríos y la pérdida de hábitat. Las investigaciones han confirmado que las especies de anfibios que deben llevar a cabo parte de sus ciclos de vida tanto en hábitats acuáticos como terrestres están en mayor riesgo de disminución poblacional y extinción debido a la mayor probabilidad de que uno de sus hábitats o acceso entre ellos se pierda. Esto es de particular preocupación porque los anfibios han ido disminuyendo en número y desapareciendo más rápidamente que muchos otros grupos por una variedad de posibles razones.

Sobreaprovechamiento

La sobreexplotación es una seria amenaza para muchas especies, pero particularmente para las especies acuáticas. Hay muchos ejemplos de pesquerías reguladas (incluida la caza de mamíferos marinos y la recolección de crustáceos y otras especies) monitoreadas por científicos pesqueros que, sin embargo, se han derrumbado. La pesquería de bacalao del Atlántico occidental es el colapso reciente más espectacular. Si bien fue una pesquería enormemente productiva durante 400 años, la introducción de los arrastreros industriales modernos en la década de 1980 y la presión sobre la pesquería llevaron a que se volviera insostenible. Las causas del colapso pesquero son de naturaleza tanto económica como política. La mayoría de las pesquerías se manejan como un recurso común, al alcance de cualquier persona dispuesta a pescar, incluso cuando el territorio pesquero se encuentra dentro de las aguas territoriales de un país. Los recursos comunes están sujetos a una presión económica conocida como la tragedia de los bienes comunes, en la que los pescadores tienen poca motivación para ejercer moderación en la recolección de una pesquería cuando no son dueños de la pesquería. El resultado general de las cosechas de recursos mantenidos en común es su sobreexplotación. Si bien las grandes pesquerías están reguladas para intentar evitar esta presión, todavía existe en el fondo. Esta sobreexplotación se agrava cuando el acceso a la pesquería es abierto y no regulado y cuando la tecnología da a los pescadores la capacidad de sobrepescar. En algunas pesquerías, el crecimiento biológico del recurso es menor que el crecimiento potencial de las ganancias obtenidas de la pesca si ese tiempo y dinero se invirtieran en otra parte. En estos casos —las ballenas son un ejemplo— las fuerzas económicas impulsarán hacia la pesca de la población hasta la extinción.

CONCEPT EN ACCIÓN

Explora un mapa interactivo del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos de hábitat crítico para especies amenazadas y amenazadas en los Estados Unidos. Para comenzar, seleccione “Visite el mapper en línea”.

En su mayor parte, la extinción pesquera no equivale a la extinción biológica; el último pez de una especie rara vez se pesca fuera del océano. Pero hay algunos casos en los que la verdadera extinción es una posibilidad. Las ballenas tienen poblaciones de crecimiento lento y están en riesgo de extinción completa a través de la caza. Además, existen algunas especies de tiburones con distribuciones restringidas que están en riesgo de extinción. Los meros son otra población de peces generalmente de crecimiento lento que, en el Caribe, incluye una serie de especies que están en riesgo de extinción por sobrepesca.

Los arrecifes de coral son ecosistemas marinos extremadamente diversos que enfrentan peligros de varios procesos. Los arrecifes son el hogar de 1/3 de las especies de peces marinos del mundo, alrededor de 4000 especies, a pesar de que representan solo el uno por ciento del hábitat marino. La mayoría de los acuarios marinos domésticos albergan especies de arrecifes de coral que son organismos capturados en la naturaleza, no organismos cultivados. Aunque no se sabe que ninguna especie marina haya sido expulsada por el comercio de mascotas, existen estudios que muestran que las poblaciones de algunas especies han disminuido en respuesta a la cosecha, lo que indica que la cosecha no es sustentable en esos niveles. También hay preocupaciones sobre el efecto del comercio de mascotas en algunas especies terrestres como tortugas, anfibios, aves, plantas e incluso los orangutanes.

Carne de arbusto es el término genérico que se utiliza para los animales salvajes sacrificados como alimento. La caza se practica en todo el mundo, pero se cree que las prácticas de caza, particularmente en África ecuatorial y partes de Asia, amenazan con la extinción de varias especies. Tradicionalmente, la carne de arbusto en África se cazaba para alimentar directamente a las familias; sin embargo, la reciente comercialización de la práctica ahora tiene carne de arbusto disponible en las tiendas de abarrotes, lo que ha incrementado las tasas de cosecha al nivel de insostenibilidad. Adicionalmente, el crecimiento de la población humana ha incrementado la necesidad de alimentos proteicos que no están siendo atendidos por la agricultura. Las especies amenazadas por el comercio de carne arbustiva son en su mayoría mamíferos, incluidos muchos monos y los grandes simios que viven en la cuenca del Congo.

Especies exóticas

Las especies exóticas son especies que han sido introducidas intencional o involuntariamente por los humanos en un ecosistema en el que no evolucionaron. El transporte humano de personas y mercancías, incluido el transporte intencional de organismos para el comercio, ha incrementado drásticamente la introducción de especies en nuevos ecosistemas. Estas nuevas introducciones a veces se encuentran a distancias que están mucho más allá de la capacidad de la especie para viajar por sí misma y fuera del alcance de los depredadores naturales de la especie.

La mayoría de las introducciones de especies exóticas probablemente fracasan debido al bajo número de individuos introducidos o la mala adaptación al ecosistema al que ingresan. Algunas especies, sin embargo, tienen características que pueden hacerlas especialmente exitosas en un nuevo ecosistema. Estas especies exóticas suelen sufrir dramáticos incrementos poblacionales en su nuevo hábitat y restablecen las condiciones ecológicas en el nuevo ambiente, amenazando a las especies que allí existen. Cuando esto sucede, la especie exótica también se convierte en una especie invasora. Las especies invasoras pueden amenazar a otras especies a través de la competencia por recursos, depredación o enfermedad.

CONCEPT EN ACCIÓN

Explore esta base de datos global interactiva de especies exóticas o invasoras.

Los lagos y las islas son particularmente vulnerables a las amenazas de extinción de especies introducidas. En el lago Victoria, la introducción intencional de la perca del Nilo fue en gran parte responsable de la extinción de cerca de 200 especies de cíclidos. La introducción accidental de la serpiente arbórea marrón a través de aviones (Figura$$\PageIndex{3}$$) from the Solomon Islands to Guam in 1950 has led to the extinction of three species of birds and three to five species of reptiles endemic to the island. Several other species are still threatened. The brown tree snake is adept at exploiting human transportation as a means to migrate; one was even found on an aircraft arriving in Corpus Christi, Texas. Constant vigilance on the part of airport, military, and commercial aircraft personnel is required to prevent the snake from moving from Guam to other islands in the Pacific, especially Hawaii. Islands do not make up a large area of land on the globe, but they do contain a disproportionate number of endemic species because of their isolation from mainland ancestors.

Las especies exóticas invasoras también pueden ser organismos de enfermedades. Ahora parece que la disminución global de especies de anfibios reconocidas en la década de 1990 es, en alguna parte, causada por el hongo Batrachochytrium dendrobatidis, que causa la enfermedad quitridiomicosis (Figura$$\PageIndex{4}$$). Existe evidencia de que el hongo es originario de África y puede haberse extendido por todo el mundo mediante el transporte de un laboratorio de uso común y especies de mascotas: la rana africana con garras, Xenopus laevis. Bien puede ser que los propios biólogos sean los responsables de propagar esta enfermedad a nivel mundial. La rana toro norteamericana, Rana catesbeiana, que también ha sido ampliamente introducida como animal alimentario pero que escapa fácilmente del cautiverio, sobrevive a la mayoría de las infecciones de B. dendrobatidis y puede actuar como reservorio para la enfermedad.

La evidencia temprana sugiere que otro patógeno fúngico, Geomyces destructans, introducido desde Europa es responsable del síndrome de nariz blanca, que infecta murciélagos hibernantes de cavernas en el este de América del Norte y se ha extendido desde un punto de origen en el oeste del estado de Nueva York (Figura$$\PageIndex{5}$$). La enfermedad ha diezmado poblaciones de murciélagos y amenaza con la extinción de especies que ya figuran como amenazadas: el murciélago de Indiana, Myotis sodalis, y potencialmente el murciélago de orejas grandes de Virginia, Corynorhinus townsendii virginianus. Se desconoce cómo se introdujo el hongo, pero una presunción lógica sería que los espeleólogos recreativos trajeron involuntariamente el hongo en ropa o equipo de Europa.

Cambio Climático

Ya se están observando cambios de rango: por ejemplo, en promedio, los rangos de especies de aves europeas se han movido 91 km (56.5 mi) hacia el norte. El mismo estudio sugirió que el cambio óptimo basado en las tendencias de calentamiento fue el doble de esa distancia, lo que sugiere que las poblaciones no se mueven lo suficientemente rápido. También se han observado cambios de rango en plantas, mariposas, otros insectos, peces de agua dulce, reptiles, anfibios y mamíferos.

Los gradientes climáticos también subirán montañas, eventualmente apiñando especies a mayor altitud y eliminando el hábitat de aquellas especies adaptadas a las elevaciones más altas. Algunos climas desaparecerán por completo. La tasa de calentamiento parece acelerarse en el Ártico, lo que se reconoce como una seria amenaza para las poblaciones de osos polares que requieren hielo marino para cazar focas durante los meses de invierno: las focas son la única fuente de proteína disponible para los osos polares. Una tendencia a disminuir la cobertura de hielo marino ha ocurrido desde que se iniciaron las observaciones a mediados del siglo XX. La tasa de disminución observada en los últimos años es mucho mayor que la predicha previamente por los modelos climáticos (Figura$$\PageIndex{6}$$).

Finalmente, el calentamiento global elevará los niveles de los océanos debido al agua de deshielo de los glaciares y al mayor volumen ocupado por las aguas más cálidas. Las costas se inundarán, reduciendo el tamaño de las islas, lo que tendrá un efecto en algunas especies, y varias islas desaparecerán por completo. Adicionalmente, se alterará el derretimiento gradual y posterior recongelación de los polos, glaciares y montañas de mayor elevación, un ciclo que ha proporcionado agua dulce a los ambientes durante siglos. Esto podría resultar en una sobreabundancia de agua salada y escasez de agua dulce.

Resumen

Las principales amenazas a la biodiversidad son el crecimiento de la población humana y el uso insostenible de los recursos. Hasta la fecha, las causas más significativas de extinción son la pérdida de hábitat, la introducción de especies exóticas y la sobreexplotación. Se prevé que el cambio climático será una causa importante de extinción en el próximo siglo. La pérdida de hábitat se produce a través de la deforestación, la represa de ríos y otras actividades. La sobreexplotación es una amenaza particularmente para las especies acuáticas, pero la toma de carne de arbusto en los trópicos húmedos amenaza a muchas especies en Asia, África y América. Las especies exóticas han sido la causa de una serie de extinciones y son especialmente perjudiciales para las islas y lagos. Las introducciones de especies exóticas están aumentando debido a la mayor movilidad de las poblaciones humanas y al crecimiento del comercio y transporte global. El cambio climático está forzando cambios de rango que pueden llevar a la extinción. También está afectando adaptaciones al momento de disponibilidad de recursos que afectan negativamente a las especies en ambientes estacionales. Los impactos del cambio climático son actualmente mayores en el Ártico. El calentamiento global también elevará el nivel del mar, eliminando algunas islas y reduciendo la superficie de todas las demás.

Glosario

carne arbustiva
un animal capturado en la naturaleza utilizado como alimento (típicamente mamíferos, aves y reptiles); generalmente se refiere a la caza en los trópicos del África subsahariana, Asia y las Américas
quitridiomicosis
una enfermedad de anfibios causada por el hongo Batrachochytrium dendrobatidis; se cree que es una de las principales causas de la disminución global de los anfibios
especies exóticas
(también, especie invasora) una especie que ha sido introducida en un ecosistema en el que no evolucionó
tragedia de los comunes
principio económico de que los recursos que se mantienen en común serán inevitablemente sobreexplotados
síndrome de nariz blanca