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Una vez que se pierde la capa superior del suelo fértil, no se reemplaza fácilmente. La degradación del suelo se refiere al deterioro de la calidad del suelo y la consiguiente reducción de su capacidad de producción. Los suelos se degradan principalmente por erosión, compactación y salinización. Tales procesos a menudo surgen de un mal manejo del suelo durante las actividades agrícolas. En casos extremos, la degradación del suelo puede conducir a la desertificación (conversión de la tierra a condiciones desérticas) de tierras de cultivo y pastizales en regiones semiáridas. Consulte la sección Agricultura Sustentable para conocer las estrategias para preservar la calidad del suelo (conservación del suelo).

## Erosión

La erosión es la mayor causa de degradación del suelo. La productividad del suelo se reduce como resultado de la pérdida de nutrientes, capacidad de retención de agua y materia orgánica. La capacidad de retención de agua es una medida de la capacidad del suelo para retener agua. Los dos agentes de erosión son el viento y el agua, que actúan para eliminar las partículas más finas del suelo. La erosión eólica ocurre principalmente en áreas planas, secas y áreas húmedas y arenosas a lo largo de cuerpos de agua. El viento no solo elimina el suelo, sino que también seca y degrada la estructura del suelo. La erosión hídrica es el tipo de erosión más prevalente. Ocurre cuando las gotas de lluvia chapotean sobre el suelo y cuando el agua se mueve cuesta abajo como una película delgada, pequeños arroyos o un arroyo grande.

Alguna cantidad de erosión del suelo es un proceso natural a lo largo de áreas inclinadas y/o en áreas con materiales blandos o que no se pegan entre sí y son susceptibles al movimiento por el agua, el viento o la gravedad. Por ejemplo, el material del suelo puede movilizarse en fuertes tormentas de viento, a lo largo de las orillas de los ríos, en deslizamientos de tierra o por acción de olas a lo largo de las costas. Sin embargo, las actividades humanas como la construcción, la tala y el uso de vehículos todo terreno promueven la erosión al eliminar la cubierta vegetal natural que protege el suelo. Las prácticas agrícolas como el sobrepastoreo y dejar los campos arados desnudos durante períodos prolongados contribuyen a la erosión de las tierras agrícolas. Cada año, se estima que dos mil millones de toneladas métricas de suelo son erosionadas de tierras agrícolas solo en Estados Unidos. El suelo transportado por los procesos de erosión también puede crear problemas en otros lugares (por ejemplo, obstruyendo las vías fluviales y llenando zanjas y áreas de tierra baja). Las áreas más vulnerables a la erosión del suelo incluyen ubicaciones con delgados horizontes orgánicos (A y O) y terrenos montañosos (figura$$\PageIndex{a}$$).

## Compactación

En las prácticas agrícolas modernas, se utiliza maquinaria pesada para preparar el semillero, para plantar, para controlar malezas y para cosechar el cultivo. El uso de equipos pesados tiene muchas ventajas en el ahorro de tiempo y mano de obra, pero puede provocar la compactación del suelo y la alteración de la biota natural del suelo. Mucha compactación es reversible y algunas son inevitables con las prácticas modernas; sin embargo, pueden ocurrir serios problemas de compactación cuando el equipo se usa excesivamente durante momentos en que el suelo tiene un alto contenido de agua. El problema con la compactación del suelo es que el aumento de la densidad del suelo limita la profundidad de penetración de las raíces y puede inhibir el crecimiento adecuado

## Desertificación

La tierra que antes era adecuada para el cultivo de cultivos puede convertirse en desierto por el cambio climático y las actividades de los humanos, como las malas prácticas agrícolas, el sobrepastoreo del ganado y el uso excesivo del agua disponible. Este proceso, llamado desertificación, es un grave problema a nivel mundial. Las plantas y tipos de suelo que no son áridos (no secos) ayudan específicamente a que el agua se empape en el suelo (infiltración) y la retención de agua. Cuando comienza la desertificación, conduce a una reducción de la vegetación y degradación de la calidad del suelo, lo que aumenta aún más la aridez y extiende el desierto a través de un ciclo de retroalimentación positiva (lo que significa que los procesos se alimentan de sí mismos promoviendo una espiral creciente).

La figura$$\PageIndex{b}$$ muestra áreas del mundo y su vulnerabilidad a la desertificación. Tenga en cuenta las áreas roja y naranja en el oeste y medio oeste de Estados Unidos. El Dust Bowl de la década de 1930 es un ejemplo clásico de la desertificación causada por el hombre (figura$$\PageIndex{c}$$). Las malas prácticas de cultivo y pastoreo —aunadas a las severas condiciones de sequía— llevaron a una severa erosión eólica del suelo en una región de las Grandes Llanuras que se conoció como el “Dust Bowl”. El viento despojó grandes áreas de tierras de cultivo de la capa superior del suelo y formó nubes de polvo que viajaron hasta el este de Estados Unidos.

A veces hay un conflicto entre lo que se sabe para prevenir la desertificación y lo que un agricultor individual siente que es necesario hacer para ganarse la vida. La mitigación del proceso de desertificación incluye tanto los pasos sociales como la educación individual sobre alternativas.

## Atribución

Modificado por Melissa Ha de las siguientes fuentes:

This page titled 7.5: Degradación del suelo is shared under a CC BY-NC-SA 4.0 license and was authored, remixed, and/or curated by Melissa Ha and Rachel Schleiger (ASCCC Open Educational Resources Initiative) .