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¿Qué cuenta como familia para ti? ¿Hay personas en tu vida que consideras familia que no necesariamente estén relacionadas contigo en el sentido tradicional?

En las famosas novelas de Harry Potter de J.K. Rowling, el niño mago vive en una alacena debajo de las escaleras. Su lamentable situación es el resultado de que sus magos padres fueron asesinados en un duelo, lo que provocó que el joven Potter fuera despachado posteriormente a vivir con su cruel tía y tío. Aunque la familia puede no ser el tema central de estas novelas de varitas y brujería, el ejemplo de Harry plantea una pregunta convincente: ¿qué, exactamente, cuenta como familia?

La definición de familia cambia a lo largo del tiempo y a través de la cultura. La familia tradicional se ha definido como dos o más personas que están relacionadas por sangre, matrimonio y, ocasionalmente, adopción (Murdock, 1949). Históricamente, la versión más estándar de la familia tradicional ha sido la familia biparental. ¿Hay personas en tu vida que consideras familia que no necesariamente estén relacionadas contigo en el sentido tradicional? Harry Potter sin duda llamaría a sus compañeros de escuela Ron Weasley y familia Hermione Granger, a pesar de que no se ajustan a la definición tradicional. De igual manera, Harry podría considerar a Hedwig, su búho nevado, un miembro de la familia, y no estaría solo al hacerlo. Investigaciones de Estados Unidos (Harris, 2015) y Japón (Veldkamp, 2009) encuentran que muchos dueños de mascotas consideran que sus mascotas son miembros de la familia. Otra forma tradicional de familia es la familia conjunta, en la que tres o más generaciones de parientes consanguíneos viven en un solo hogar o compuesto. Las familias conjuntas suelen incluir primos, tías y tíos, y otros parientes de la familia extendida. Existen versiones del sistema familiar conjunto en todo el mundo, incluso en el sur de Asia, el sur de Europa, el Pacífico Sur y otras ubicaciones.

En tiempos más modernos, la definición tradicional de familia ha sido criticada por ser demasiado estrecha. Las familias modernas, especialmente las de sociedades industrializadas, existen en muchas formas, incluyendo la familia monoparental, las familias de acogida, las parejas del mismo sexo, las familias sin hijos y muchas otras variaciones de las normas tradicionales. Común a cada una de estas formas familiares es el compromiso, el cuidado y los lazos afectivos cercanos, que son cada vez más las características definitorias de la familia (Benokraitis, 2015). La definición cambiante de familia ha surgido, en parte, por factores como el divorcio y el nuevo matrimonio. En muchos casos, las personas no crecen con su familia de orientación, sino que se convierten en parte de una familia reconstituida o familia mixta. Ya sea una familia monoparental, conjunta o biparental, la familia de orientación de una persona o la familia en la que nace, generalmente actúa como contexto social para que los niños pequeños aprendan sobre las relaciones.

Según Bowen (1978), cada persona tiene un papel que desempeñar en su familia, y cada papel viene con ciertas reglas y expectativas. Este sistema de reglas y roles se conoce como teoría de sistemas familiares. El objetivo para la familia es la estabilidad: reglas y expectativas que funcionan para todos. Cuando cambia el papel de un miembro de la familia, también lo hacen las reglas y expectativas. Tales cambios ondulan a través de la familia y hacen que cada miembro ajuste su propio papel y expectativas para compensar el cambio.