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## ¿Viral o bacteriano?

No parece divertido. La gripe es causada por un virus de influenza. Y por lo general un virus ligeramente diferente cada temporada.

Algunos virus viven en estado latente dentro del cuerpo. Esto se llama latencia. Por ejemplo, el virus que causa la varicela puede infectar a un niño pequeño y causar la enfermedad a corto plazo varicela. Entonces el virus puede permanecer latente en las células nerviosas dentro del cuerpo durante décadas. El virus puede resurgir más tarde en la vida como la enfermedad llamada culebrilla. En el herpes zóster, el virus causa erupciones cutáneas dolorosas con ampollas (ver Figura a continuación).

Algunos virus pueden causar cáncer. Por ejemplo, el virus del papiloma humano (VPH) causa cáncer de cuello uterino en las mujeres. El virus de la hepatitis B causa cáncer de hígado. Es probable que un cáncer viral se desarrolle solo después de que una persona haya sido infectada con un virus durante muchos años.

### La Gripe

La influenza, o gripe, es una enfermedad respiratoria contagiosa causada por los virus de la influenza. La influenza se propaga por todo el mundo en epidemias estacionales. Una epidemia es un brote de una enfermedad dentro de una población de personas durante un tiempo específico. Cada año en Estados Unidos, unas 200 mil personas son hospitalizadas y 36 mil personas mueren por la gripe. Las pandemias de gripe pueden matar a millones de personas. Una pandemia es una epidemia que se propaga a través de poblaciones humanas a través de una gran región (por ejemplo, un continente), o incluso en todo el mundo. Tres pandemias de influenza ocurrieron en el siglo XX y mataron a decenas de millones de personas, siendo cada una de estas pandemias causadas por la aparición de una nueva cepa del virus. La mayoría de las cepas de influenza se pueden inactivar fácilmente con desinfectantes y detergentes.

Los modos modernos de transporte permiten que más personas y productos viajen por todo el mundo a un ritmo más rápido. También abren las vías respiratorias al movimiento transcontinental de vectores de enfermedades infecciosas. Un ejemplo de esto ocurre es el Virus del Nilo Occidental, que los científicos creen que fue introducido en Estados Unidos por un viajero aéreo infectado. Con el uso de los viajes aéreos, las personas pueden ir a tierras extranjeras, contraer una enfermedad y no presentar ningún síntoma de enfermedad hasta llegar a casa, posiblemente exponiendo a otros a la enfermedad en el camino.

A menudo, nuevas enfermedades son el resultado de la propagación de una enfermedad existente de animales a humanos. Una enfermedad que se puede transmitir de animales a humanos se llama zoonosis. Cuando estalla una enfermedad, científicos llamados epidemiólogos investigan el brote, buscando su causa. Los epidemiólogos son como detectives que intentan resolver un delito. La información que aprenden los epidemiólogos es importante para comprender el patógeno y ayudar a prevenir futuros brotes de enfermedades.

Una cepa mortal del virus de la gripe aviar llamada H5N1 ha planteado el mayor riesgo de una nueva pandemia de influenza desde que mató a humanos por primera vez en Asia en la década de 1990. El virus pasa de aves infectadas a humanos. Afortunadamente, el virus no ha mutado a una forma que se propague fácilmente entre las personas.

Se han descubierto varios virus letales que causan fiebre hemorrágica viral, dos de los cuales se muestran en la siguiente figura. Los brotes de ébola se han limitado principalmente a zonas remotas del mundo. Sin embargo, han ganado mucha atención mediática debido a la alta tasa de mortalidad —23 por ciento a 90 por ciento— dependiendo de la cepa. Se cree que los huéspedes primarios de los virus son simios en el centro occidental de África, pero el virus también se ha aislado de murciélagos en la misma región.

El Ébola es una enfermedad rara y mortal causada por la infección con una cepa del virus del Ébola. La epidemia de ébola de 2014 afectó a múltiples países de África Occidental, entre ellos Guinea, Sierra Leona y Liberia. El ébola se transmite a través del contacto directo con la sangre y los fluidos corporales de una persona infectada y que ya muestra síntomas de ébola. El ébola no se propaga por el aire, el agua, los alimentos o los mosquitos.

Las personas se exponen a zoonosis nuevas y raras cuando se trasladan a nuevas áreas y se encuentran con animales salvajes. Por ejemplo, el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) es una enfermedad respiratoria que es causada por el coronavirus del SARS. Un brote en China en 2003 estuvo vinculado al manejo y consumo de gatos de civeta silvestres vendidos como alimento en un mercado. En 2005, dos estudios identificaron una serie de coronavirus similares al SARS en murciélagos chinos. Es probable que el virus se propague de murciélagos a civetas, y luego a los humanos.

En 2019 se descubrió un nuevo tipo de coronavirus, primero en China y luego se extendió a otros lugares a nivel mundial, incluido Estados Unidos. Se cree que el origen probablemente proviene de un animal que luego se transmitió a los humanos. El nuevo virus causante de la reciente pandemia ha sido denominado Síndrome Respiratorio Agudo Severo - 2 (SARS-CoV-2). La enfermedad en sí se conoce como enfermedad coronavirus 2019 (COVID-19). El impacto de esta enfermedad ha llevado a un bloqueo generalizado y a políticas de quedarse en casa promulgadas por los gobiernos a nivel mundial para mitigar la propagación del virus.

### Resumen

• Los virus causan muchas enfermedades humanas al matar las células hospedadoras o perturbar su homeostasis.
• Los virus no se ven afectados por los antibióticos. Varias enfermedades virales pueden tratarse con medicamentos antivirales o prevenirse con vacunas.
• Existen varias enfermedades virales emergentes: Virus del Nilo Occidental, Ébola, SARS y COVID-19.

### Explora más

Explorar más I

Utilice el siguiente recurso para responder a las preguntas que siguen.

1. ¿De qué está hecha la superficie exterior del coronavirus que causa el COVID-19?
2. ¿Qué son los anfífilos? ¿A qué moléculas biológicas se parecen?
3. Distinguir entre cómo el desinfectante de manos versus el jabón y el agua interrumpen la membrana externa del coronavirus que causa el COVID-19.
4. ¿Es mejor usar desinfectante de manos o agua y jabón para prevenir la propagación del COVID-19?
5. ¿Cuáles son los beneficios de usar agua y jabón para prevenir la propagación del COVID-19?

### Explora más II

Utilice el siguiente recurso para responder a las preguntas que siguen.