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6.5: Problemas que enfrentan los estadounidenses mayores

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    Objetivos de aprendizaje

    1. Presentar un breve perfil sociodemográfico del adulto mayor estadounidense.
    2. Discutir los diversos problemas que experimentan los adultos mayores estadounidenses.
    3. Describir cómo las actitudes sociales de los estadounidenses mayores generalmente difieren de las de los estadounidenses más jóvenes.

    Ahora dirigimos nuestra atención a las personas mayores en Estados Unidos. Primero dibujamos un perfil demográfico de nuestros adultos mayores y luego examinamos algunos de los problemas que enfrentan debido a su edad y a causa de la edad.

  • ¿Quiénes Son los Adultos Mayores?

    En el Cuadro 6.2 “Composición demográfica del adulto mayor, 2010” se presenta la composición demográfica de los estadounidenses de 65 años o más. Un poco más de la mitad de los adultos mayores tienen 65 a 74 años de edad, y alrededor del 57 por ciento son mujeres, lo que refleja la menor duración de la vida de los hombres como se discutió anteriormente Alrededor del 80 por ciento de los adultos mayores son blancos no latinos, en comparación con alrededor del 66 por ciento de la población en su conjunto; 8.6 por ciento son afroamericanos, en comparación con alrededor del 13 por ciento de la población; y 7.0 por ciento son latinos, frente al 15 por ciento de la población. La mayor proporción de blancos entre los adultos mayores y menores proporciones de afroamericanos y latinos refleja las diferencias de esperanza de vida de estos grupos discutidas anteriormente y también sus diferencias en las tasas de natalidad.

    Cuadro 6.2 Composición demográfica del adulto mayor, 2010

    Edad
    65—74 años 52.3%
    75—84 años 33.4%
    85 años y más 14.3%
    Género
    Hembra 56.9%
    Macho 43.1%
    Raza y/o etnia*
    Blanco, no latino 80,1%
    Afroamericano 8.6%
    Latino 7.0%
    Asia/Islas del Pacífico 3.5%
    Amer. Ind., Esk., Aleut. 0.6%
    Dos o más carreras 0.7%
    Vivir en la pobreza 9.0%
    Estado civil
    Casado 57.6%
    Viudo 28.1%
    divorciados 10.0%
    Nunca se casó 4.3%
    Años de escolaridad concluidos
    0—8 años 10.2%
    1—3 años de secundaria 10.3%
    Egresado de bachillerato 36.4%
    1—3 años de universidad 20.6%
    Egresado universitario 22.5%
    Participación en la fuerza laboral
    Empleado 16.2%
    Desempleados 1.2%
    No en la fuerza de trabajo 82.6%
    Ingresos de los hogares*
    Menos de $15,000 18.8%
    $15,000—$24,999 20.7%
    $25,000—$34,999 15.4%
    $35,000—49,999 15.1%
    $50,000—$74,999 14.2%
    $75,000—$99,999 6.5%
    $100,000 y más 9.4%
    * Datos 2009

    Fuente: Datos de US Census Bureau. (2012). Resumen estadístico de Estados Unidos: 2012. Washington, DC: Imprenta del Gobierno de Estados Unidos. Recuperado de www.census.gov/compendia/statab.

    Las menores proporciones de afroamericanos y latinos entre los adultos mayores reflejan en parte la menor esperanza de vida de estos grupos.

    Evgeni Zotov — Abuelos — CC BY-NC-ND 2.0.

    El porcentaje de ancianos que viven en la pobreza es de 9.0, frente al 15.1 por ciento de toda la población. Si bien la mayoría de los ancianos tienen ingresos fijos, el hecho de que el tamaño de su familia sea generalmente de uno o dos significa que tienen menos probabilidades que los jóvenes de vivir en la pobreza. De hecho, los adultos mayores de hoy están económicamente mucho mejor que sus abuelos, gracias al Seguro Social, Medicare (el programa federal de seguro de salud para los estadounidenses mayores), las pensiones y sus propios activos. Revisaremos la salud y la seguridad financiera de los ancianos un poco más tarde.

    Pasando a la educación, alrededor del 22 por ciento de los adultos mayores son egresados universitarios, en comparación con alrededor del 29 por ciento de la población en su conjunto. Esta diferencia refleja el hecho de que pocas personas iban a la universidad cuando los adultos mayores de hoy estaban en su adolescencia y principios de los veinte. No obstante, sigue siendo cierto que los ancianos de hoy están mejor educados que cualquier generación anterior de ancianos. Las futuras generaciones de adultos mayores estarán aún mejor educadas que las de ahora.

    Si bien la mayoría de los ancianos están jubilados y ya no forman parte de la fuerza laboral, alrededor del 16 por ciento sí continúan trabajando (ver Cuadro 6.2 “Composición demográfica del adulto mayor, 2010”). Estos adultos mayores tienden a gozar de buena salud y a encontrar sus trabajos psicológicamente satisfactorios. En comparación con los trabajadores más jóvenes, pierden menos días de trabajo por razones de salud u otras razones y tienen menos probabilidades de dejar sus trabajos por otras oportunidades (Sears, 2009).

    Si bien antes enfatizamos que muchos estadounidenses mayores no encajan en la imagen negativa con la que son retratados, sigue siendo cierto que enfrentan problemas especiales por su edad y circunstancias de vida y por la edadismo. Discutimos algunos de estos aquí.

  • Salud Física y Mental

    Quizás el problema que más se me viene a la mente es la salud, o, para ser más precisos, la mala salud. Es cierto que muchas personas mayores se mantienen en buena salud y son plenamente capaces de funcionar mental y físicamente (Rowe et al., 2010). Aún así, los efectos biológicos y psicológicos del envejecimiento sí conducen a mayores problemas de salud física y mental entre los adultos mayores que en los grupos de edad más jóvenes, como discutimos brevemente antes. Estos problemas se reflejan en las respuestas a la pregunta de la Encuesta General Social (GSS), “¿Diría usted que su propia salud, en general, es excelente, buena, justa o mala?” La Figura 6.6 “Edad y Salud Autoreportada” muestra que los adultos mayores tienen más probabilidades que los no ancianos de reportar que su salud es justa o mala.

    Figura 6.6 Edad y Salud Autoreportada

    Fuente: Datos de la Encuesta General Social. (2010). Recuperado de http://sda.berkeley.edu/cgi-bin/hsda?harcsda+gss10.

    La percepción de los ancianos de su propia salud está respaldada por estimaciones gubernamentales de afecciones crónicas de salud para los estadounidenses mayores. De todas las personas de 65 años o más que no viven en un hogar de ancianos u otra institución, casi el 50 por ciento tiene artritis, el 56 por ciento tiene presión arterial alta, el 32 por ciento tiene enfermedades cardíacas, el 35 por ciento tiene pérdida auditiva, el 18 por ciento tiene problemas de visión y el 19 por ciento tiene diabetes (estas cifras suman más de 100 por ciento ya que las personas pueden tener varias afecciones de salud) (Foro Federal Interagencial sobre Estadísticas Relacionadas con el Envejecimiento, 2010). Estas tasas son mucho más altas que las de los grupos de edad más jóvenes.

    Los adultos mayores también padecen demencia, incluida la enfermedad de Alzheimer, que afecta a casi 13 por ciento de las personas de 65 años o más (Alzheimer's Association, 2009). Otro problema de salud mental es la depresión, que afecta a casi el 15 por ciento de las personas mayores de 65 años. Debido a una discapacidad mental o física, alrededor de dos tercios de todas las personas mayores de 65 años necesitan ayuda con al menos una actividad de “vida diaria”, como preparar una comida (Foro Federal Interagencial sobre Estadísticas Relacionadas con el Envejecimiento, 2010).

    Las personas mayores visitan al médico y al hospital con más frecuencia que las personas más jóvenes. En parte por esta razón, la atención adecuada de la salud de los adultos mayores es de gran importancia.

    Ted Van Pelt — Los Coopers — CC BY 2.0.

    Si los adultos mayores tienen más problemas de salud, entonces la atención adecuada para ellos es de gran importancia. Visitan al médico y al hospital con más frecuencia que sus contrapartes de mediana edad. Medicare cubre alrededor de la mitad de sus costos de atención médica; esta es una cantidad sustancial de cobertura, pero aún obliga a muchos adultos mayores a pagar miles de dólares anualmente ellos mismos. Algunos médicos y otros proveedores de atención médica no aceptan la “asignación” de Medicare, lo que significa que el paciente debe pagar una cantidad aún mayor. Además, Medicare paga poco o nada por la atención a largo plazo en hogares de ancianos y otras instituciones y por servicios de salud mental. Todos estos factores significan que los estadounidenses mayores aún pueden enfrentar altos gastos médicos o al menos pagar primas altas por el seguro médico privado.

    Además, los costos de Medicare han aumentado rápidamente junto con otros costos de atención médica. Los gastos de Medicare se dispararon de unos 37 mil millones de dólares en 1980 a más de 500 mil millones de dólares en la actualidad (véase la Figura 6.7 “Gastos de Medicare, 1980—2010”). A medida que la población sigue envejeciendo y a medida que los costos de atención médica continúan aumentando, los gastos de Medicare también seguirán aumentando, haciendo cada vez más difícil encontrar el dinero para financiar Medicare.

    Figura 6.7 Gastos de Medicare, 1980—2010

    Fuente: Datos de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid. (n.d.). Datos del gasto nacional en salud. Recuperado de http://www.hhs.gov.


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