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A mediados del siglo XVII, los británicos buscaron activamente formas de expandir su imperio de ultramar. Para lograr este objetivo, necesitaban una armada fuerte y una red comercial saludable. La marina ayudó a proteger a los comerciantes británicos en casa y en las colonias; mientras tanto, los aranceles sobre el comercio financiaron gran parte del rápido crecimiento de la marina. A medida que estos intereses militares y comerciales se fusionaban, el gobierno desarrolló políticas basadas en la teoría del mercantilismo para satisfacer las necesidades del imperio. A principios del siglo XVIII, los británicos elaboraron un sistema que ampliaba el prestigio y el poder del imperio además de brindar beneficios a muchas personas en la madre patria y las colonias. El sistema también ayudó a sentar las bases para la Revolución Americana.

## Desarrollando un Imperio Comercial

Durante la década de 1650, el Parlamento pensó más en los intereses comerciales de Inglaterra. Los comerciantes dentro y fuera del gobierno buscaron formas de extender el control inglés sobre el comercio de carga, o envío, al Nuevo Mundo al tiempo que mejoraban su propia situación financiera. Para socavar el monopolio holandés, el Parlamento aprobó la Ley de Navegación de 1651. La medida requería que todas las mercancías que iban y procedían de las colonias fueran transportadas en barcos ingleses o coloniales. En teoría, cerraba puertos coloniales a buques extranjeros, pero el Parlamento descuidó incluir en la ley una fuerte disposición de aplicación. Por lo tanto, los colonos traían de contrabando de manera rutinaria bienes de los holandeses y los franceses. Después de la Restauración de 1660, Carlos II examinó el potencial comercial del imperio. Los comerciantes y manufacturas continuaron apoyando la expansión del comercio, pero también lo hicieron muchos de los fieles seguidores del rey. El gobierno de Oliver Cromwell dejó a muchos realistas, incluido el rey, en situaciones financieras nefastas. Así, los motivos económicos empujaron a Carlos II a implementar políticas basadas en la teoría del mercantilismo.

### Sistema Mercantilista

Generalmente, el mercantilismo buscaba fortalecer a una nación a expensas de sus competidores aumentando su riqueza, población y capacidades de envío. De alguna manera, el mercantilismo era la máxima expresión de la codicia nacional. Un país podría aumentar su riqueza acumulando oro y plata. A falta de recurrir a la piratería para robar esos metales preciosos, un país necesitaba una balanza comercial favorable. En Inglaterra, este esfuerzo llevó al gobierno a incentivar la manufactura nacional. Para agrandar la marina mercante, el gobierno buscó monopolizar el comercio de carga entre la patria y las colonias. Con un monopolio, los cargadores británicos necesitarían más barcos y marineros entrenados, ambos de los cuales la marina podría utilizar en tiempos de guerra. Por último, los incrementos de población en el hogar y en las colonias ayudaron a proporcionar más consumidores para los bienes manufacturados; parte del crecimiento provino del incremento natural mientras que otros provinieron de la inmigración.

En el sistema mercantilista, las colonias jugaron un papel importante en el desarrollo de un imperio exitoso; en consecuencia, la mayoría de las naciones europeas buscaron colonias del Nuevo Mundo en el siglo XVII. Las colonias proporcionaron las materias primas para impulsar el crecimiento industrial. En la Norteamérica británica, la mayoría de los colonos optaron por cultivar debido a la disponibilidad de tierras fértiles. Inicialmente, lo hicieron por necesidad. La distancia a Inglaterra, aunada al menor tamaño de los barcos en el siglo XVII, significó que los colonos necesitaban mantenerse a sí mismos. Durante gran parte del periodo colonial, sin embargo, continuaron cultivando porque, bajo el mercantilismo, podría ser bastante rentable. Al mismo tiempo, se dedicaban a algunas manufacturas para los mercados locales; no competían directamente con las industrias que se desarrollaban en Inglaterra. La mayoría de sus productos terminados como la harina o el hierro requirieron solo ligeros cambios de su estado crudo y ayudaron a los colonos a cultivar más materias primas. A lo largo del tiempo, se desarrollaron diferencias regionales en las economías coloniales que surgieron de la disponibilidad de tierra y mano de obra.

### Extendiendo el control imperial

Sabiendo que las colonias sirvieron un papel vital en el éxito de cualquier imperio, los británicos se propusieron expandir su presencia en el Nuevo Mundo durante el periodo de Restauración. A través de acuerdos patentados, Carlos II cerró la brecha entre las colonias de Nueva Inglaterra y Chesapeake, así como extendió el control de la corona al sur de Virginia a principios de la década de 1680. Al eliminar a los holandeses de América del Norte, los británicos allanaron el camino para aumentar su volumen de comercio con sus colonias norteamericanas y caribeñas. Para promover ese objetivo, el gobierno propuso una serie de leyes comerciales para mejorar la posición británica frente a sus rivales imperiales.

Primero, el Parlamento aprobó la Ley de Navegación de 1660. En la medida se reiteraron las disposiciones de la ley de 1651, que restringía toda la navegación en el imperio a las embarcaciones inglesas y coloniales. También agregó una disposición en la que se enumeraban varios “artículos enumerados” que sólo podían comercializarse dentro del imperio. Estos bienes incluían azúcar, tabaco, algodón, lana e índigo. Teóricamente, las restricciones ayudaron a que Inglaterra fuera más autosuficiente y aumentaron los ingresos fiscales de la corona. Segundo, el Parlamento aprobó la Ley de Grapa de 1663. Impuso restricciones a los bienes extranjeros importados a las colonias al exigir a los comerciantes que enviaran a través de un puerto inglés. El acto hizo que las colonias dependieran más de la madre patria porque Inglaterra se convirtió en su alimento básico, o mercado, para todos los bienes extranjeros. Por último, el Parlamento votó a favor de la Ley de Deber de Plantación de 1673. Diseñada para reducir el contrabando, la ley establecía disposiciones para cobrar derechos de aduana en los puertos coloniales antes de que las mercancías se enviaran a otros puertos coloniales. Bajo la medida, el gobierno británico estacionó por primera vez a los recolectores de aduanas en las colonias. Estos agentes reportaron a sus superiores en Inglaterra, no al gobernador o asamblea colonial.

La Revolución Gloriosa, cuando Guillermo y María llegaron al poder, trajo consigo nuevas políticas mercantilistas por tres razones. En primer lugar, el gobierno quiso sofocar los disturbios en las colonias causados por los esfuerzos de Jaime II por consolidar el control real. William y Mary esperaban encontrar una solución que satisfaga tanto las necesidades económicas como políticas de los comerciantes ingleses y de los plantadores coloniales. Segundo, la aplicación laxa de las Leyes de Navegación durante la Guerra del Rey Guillermo (1689-1697) incrementó el contrabando y el corsario, lo que puso en riesgo la salud económica del imperio. Tercero, tras la adopción de la Constitución inglesa, el Parlamento determinó la política fiscal del imperio. Dominada por ricos terratenientes y comerciantes, la Cámara de los Comunes quería asegurar fortaleza política y económica. De esta manera, el Parlamento, con la aprobación de la corona, tomó medidas para reforzar las restricciones comerciales a las colonias.

El Parlamento aprobó la Ley de Navegación de 1696 y la Ley de Comercio de 1696. La Ley de Navegación buscó apuntalar actos anteriores cerrando las lagunas que contribuyeron a la laxitud de la aplicación. Para mejorar el cobro de deberes en las colonias, la ley otorgó a los funcionarios reales de las colonias el derecho a solicitar autos de auxilio para buscar e incautar bienes ilegales. La Ley de Comercio creó la Junta de Comercio, una agencia administrativa, para sustituir a los Señores del Comercio más informales creados bajo Carlos II. Los comerciantes británicos querían un organismo más fuerte para desarrollar y supervisar el comercio, ya que los Señores del Comercio no lograron dedicar suficiente atención a las colonias. William y Mary aprobaron el cambio en gran parte porque, como muchos comerciantes, creían que un mayor control sobre el desarrollo colonial tendría un efecto positivo en la economía británica.

En 1697, la Junta de Comercio recomendó la creación de Tribunales de Vicealmirantazgo en las colonias. Al utilizar estos tribunales, la Junta negó a los colonos acusados de violar las Leyes de Navegación el derecho a un juicio con jurado porque la mayoría de los jurados coloniales no condenarían a las personas acusadas de contrabando. La Junta recomendó también otras medidas para restringir la industria y el comercio coloniales. Por ejemplo, la Ley de Lana de 1699 impidió a los colonos producir artículos de lana para la exportación; la Ley del Sombrero de 1732 hizo lo mismo con los sombreros. La más polémica de estas medidas fue la Ley de Melaza de 1733, que elevó los derechos sobre el ron, la melaza y el azúcar importados a las colonias de países extranjeros. Con el tiempo, la mayoría de los comerciantes se dieron cuenta de que los aranceles sobre la melaza hacían más daño que ayudar al comercio. Al ver como el acto desafiaba en gran medida la lógica del mercantilismo, Robert Walpole, el primer ministro del rey de 1720 a 1742, optó por no hacer cumplir la medida. Su decisión derivó en un periodo de “abandono salutario”, donde los funcionarios gubernamentales ignoraron en gran medida el desarrollo económico de las colonias. En los casos en que el gobierno británico optó por hacer cumplir sus políticas económicas, muchos colonos simplemente evadieron la ley por contrabando. En los años previos a la Revolución Americana, algunos comerciantes —especialmente los de Boston— encontraron a los holandeses, franceses y españoles más que dispuestos a ayudarlos a evadir las leyes comerciales británicas. Si bien ciertamente no fue el único motivo de tensiones entre los colonos y la corona a mediados del siglo XVIII, la decisión de hacer cumplir las Leyes de Navegación y agregar regulaciones adicionales causó problemas.

### El comercio y la cultura de consumo

Si bien muchos colonos se opusieron en principio a las restricciones comerciales impuestas por el Parlamento en los siglos XVII y XVIII, pocos tenían motivos para quejarse de los beneficios económicos positivos de formar parte del Imperio Británico. Los formuladores de políticas diseñaron las Leyes de Navegación para incrementar las relaciones comerciales entre la madre patria y sus colonias. Si las políticas perjudicaron significativamente a las economías coloniales, se volvieron inútiles porque los colonos no comprarían bienes británicos. Embedded en los actos de comercio fueron beneficios para los colonos. En primer lugar, las colonias tenían un monopolio sobre los artículos enumerados. Nadie en Inglaterra, por ejemplo, podía cultivar tabaco o índigo. Segundo, los colonos recibieron rebajas sobre bienes importados de Inglaterra, por lo que tendían a pagar precios más bajos por los productos terminados. Tercero, los colonos no necesitaron preocuparse por la piratería porque cayeron bajo la protección de la Marina Real.

La codicia y el interés propio subrayaron la teoría del mercantilismo a nivel nacional y personal. Los comerciantes británicos claramente tenían interés en ver prosperar el comercio imperial, pero también lo hicieron los agricultores y cargadores coloniales. A excepción de los puritanos, la mayoría de las personas que emigran a Norteamérica querían mejorar su posición económica. Los colonos estadounidenses, según el historiador T.H. Breen, “obedecieron a las Leyes de Navegación porque les resultaba conveniente y rentable hacerlo, no porque fueran coaccionados”. En el siglo XVIII, el crecimiento económico, aunado a tasas impositivas más bajas en la América del Norte británica, proporcionó a los colonos no sólo un nivel de vida digno sino también más ingresos disponibles. La mayoría de los colonos querían mucho participar en la revolución del consumidor que ocurre en Europa. Es decir, querían adquirir bienes de consumo considerados lujos en el siglo XVII como ropa de mesa y cama, tazas y platillos de cerámica, cubiertos de peltre, y telas y prendas confeccionadas.

A lo largo del siglo XVIII, la demanda de artículos de consumo importados creció en las colonias norteamericanas. Cuantas más materias primas exportaran los colonos, más artículos de primera necesidad y lujo podrían adquirir a crédito. Los comerciantes británicos y coloniales también trabajaron para alimentar la demanda de bienes mediante la publicidad en el creciente número de periódicos coloniales. De igual manera, cientos de vendedores ambulantes distribuyen mercancías comerciales desde puertos marítimos coloniales hasta el interior. A pesar de la imagen del agricultor autosuficiente que llevaba mucho peso en la memoria popular de la América colonial, los colonos nunca lograron los medios para atender todas sus propias necesidades. Entonces, importaron necesidades básicas y sutilezas.

La naturaleza fluida de la sociedad colonial hizo que la élite quisiera establecer los estándares para una sociedad educada, marcada especialmente por el surgimiento de una cultura del té, como medio para distanciarse de las clases bajas. Utilizaron su capacidad para comprar artículos de lujo como una forma de mostrar su estado. Al mismo tiempo, los tipos bajistas utilizaron su ingreso disponible para borrar la línea entre las élites y los plebeyos. Las mujeres coloniales tomaron un papel protagónico en la revolución del consumidor. Tenían mucho que ganar importando artículos para el hogar porque ya no tendrían que producirlos en el hogar y podían usar esos bienes para marcar el lugar de sus familias en la sociedad estadounidense.

Con el tiempo, la gran cantidad de importaciones ayudó a profundizar la conexión entre la madre patria y las colonias, y en algún aspecto, ayudó a construir una identidad común entre las colonias porque en todas partes la gente compraba los mismos bienes. La cultura de consumo creó efectivamente la uniformidad del material. Además, el creciente comercio costero y terrestre trajo a colonos de diferentes orígenes a un mayor contacto entre sí. Les dio oportunidades adicionales para intercambiar ideas y experiencias, a pesar de que permanecieron en gran parte desconociendo la importancia de tales conexiones ya que continuaban viéndose a sí mismos como neoyorquinos, virginianos y carolinianos, no estadounidenses. T.H. Breen concluyó que “el camino a la americanización pasaba por la anglicización”. Es decir, los colonos tuvieron que integrarse más en el Imperio Británico antes de que pudieran desarrollar una identidad cultural común como estadounidenses.

## Desarrollando un Sistema Político

A lo largo del periodo colonial, los británicos lucharon por determinar cuánta autoridad ejercer sobre las colonias. A medida que Inglaterra se asentó en el Nuevo Mundo, la conveniencia solía determinar el sistema político de cada colonia. Como tal, surgieron tres modelos de gobierno: la colonia real, la colonia propietaria y la colonia corporativa. En cada sistema, un gobernador compartía el poder con una legislatura generalmente compuesta por una cámara alta designada por el gobernador y una cámara baja electa por los hombres poseedores de bienes. La principal diferencia entre los modelos vino en la selección del gobernador. En las colonias reales, la corona designó al gobernador. En las colonias propietarias, el propietario eligió al gobernador con la aprobación de la corona. En las colonias corporativas, los electores seleccionaron al gobernador y no necesitaron la aprobación de la corona. A finales del siglo XVII, para promover los objetivos del mercantilismo, la corona y el Parlamento buscaron formas de lograr un mayor control a la vez que equilibraban las expectativas de las colonias.

Inicialmente la administración británica de las colonias fue algo fortuita, lo que explicó por qué surgieron los diferentes modelos de gobierno. No obstante, la monarquía necesitaba encontrar un arreglo para administrar las colonias que beneficiara a todos los interesados a fin de aprovechar con éxito las colonias para promover el desarrollo económico de la madre patria. En la década de 1650, el Parlamento comenzó a jugar con el sistema administrativo cuando aprobaron la Ley de Navegación de 1651 pero en gran parte abandonaron las colonias para gobernarse. Durante el periodo de Restauración, Carlos II y Jaime II intentaron hacer valer un mayor control sobre las colonias. Reorganizaron las colonias existentes como colonias reales y crearon nuevas colonias propietarias sujetas a mayor autoridad real.

### Gobiernos coloniales

Las asambleas coloniales tenían la facultad de iniciar legislación. Más importante aún, controlaban el presupuesto porque votaron todos los impuestos y gastos, incluidos los sueldos de los funcionarios coloniales y las consignaciones de defensa. Los integrantes eran inmunes a ser detenidos durante las sesiones de asamblea y podían hablar libre y abiertamente en esas reuniones. Por último, las asambleas tenían derecho a solicitar a la monarquía la reparación de agravios. Según los estándares modernos, las asambleas coloniales distaban mucho de ser democráticas. Sin embargo, más hombres podrían votar en Estados Unidos que en Inglaterra debido a la distribución más amplia de la propiedad de la tierra. A nivel local, los administradores de condado o municipio supervisaron la elección de la asamblea. Los elegidos creían cada vez más que tenían la obligación de representar a la entidad local que los eligió. Esta idea de representación directa difería del sistema británico, donde el Parlamento apoyaba el concepto de representación indirecta o virtual. Los miembros creían que representaban a todo el imperio, no solo a la región de la que provenían.

### Política Colonial

En las colonias, la tensión política era común porque las asambleas buscaban constantemente formas de expandir su poder y responsabilidad sobre los asuntos coloniales. En tanto, cuando llegaron nuevos gobernadores de Inglaterra, buscaron barajar la estructura de poder local para conquistar a los colonos a sus políticas. Al final, la mayoría de los gobernadores aceptaron las demandas de las asambleas para conservar su posición, perpetuando así la idea de autogobierno en las colonias. Muchos colonos creían que vivían bajo la forma de gobierno más ilustrada de Europa. Al igual que sus homólogos en Inglaterra, los colonos creían que la Carta de Derechos protegía sus libertades. En el siglo XVIII, los colonos concluyeron que eran libres de protestar contra políticas y leyes objetables emanadas del Parlamento porque eran ciudadanos británicos. Además, esperaban que el equilibrio de poder se mantuviera a su favor ya que los gobernadores a menudo llegaban a su posición.

## Resumen

Durante los siglos XVII y XVIII, los británicos buscaron expandir su imperio. Utilizando la teoría del mercantilismo, establecieron un sistema económico y político diseñado para beneficiar a la madre patria y a sus colonias. A través del paso de las Leyes de Navegación y la creación de la Junta de Comercio, el gobierno buscó incrementar la riqueza de la nación a través de vínculos comerciales con el Nuevo Mundo. Las colonias proporcionaron materias primas para la industria británica y, a su vez, compraron productos terminados producidos en la madre patria. Para promover sus objetivos económicos, la monarquía también buscó extender un mayor control político sobre las colonias. La resistencia colonial a las políticas de Santiago II impulsó a Guillermo y María, así como a sus sucesores, a combinar el control real con asambleas representativas. El gran volumen de comercio trajo beneficios a la mayoría de las personas involucradas en el sistema y con ello aumentó el poder de Gran Bretaña sobre sus rivales europeos. Sin embargo, la aplicación laxa de muchas de las regulaciones, más el creciente poder de las asambleas coloniales, sembraron semillas de descontento que se desbordaron en la década de 1760.

##### Ejercicio$$\PageIndex{1}$$

Las leyes de navegación especificaron bienes enumerados que

1. los colonos no pudieron exportar.
2. los colonos podrían fabricar los mismos bienes que se producen en Gran Bretaña.
3. los colonos sólo podían embarcar dentro del Imperio Británico.
4. los colonos sólo podían comerciar con otros colonos.
Contestar

c

##### Ejercicio$$\PageIndex{2}$$

La mayoría de los colonos en América del Norte del siglo XVIII eran en gran parte autosuficientes, por lo que no necesitaban importar bienes de consumo de Gran Bretaña.

1. Cierto
2. Falso
Contestar

b

##### Ejercicio$$\PageIndex{3}$$

Los gobernadores coloniales poseían el derecho a vetar la legislación aprobada por las asambleas coloniales.

1. Cierto
2. Falso
Contestar

a

##### Ejercicio$$\PageIndex{4}$$

Durante el siglo XVIII, las asambleas coloniales

1. perdieron su poder para apropiarse de impuestos.
2. fueron nombrados por el rey.
3. incluían tanto a hombres como a mujeres.
4. expandieron su poder e influencia.
Contestar

d

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