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5.1: Deriva continental

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¿Qué hace un científico con una observación interesante?

Alfred Wegener hizo una observación. A partir de esa observación, hizo una hipótesis. Recogió evidencias que apoyarían o refutarían su hipótesis. ¿Qué aspecto tenía ese proceso?

Idea de Wegener

Alfred Wegener, nacido en 1880, fue meteorólogo y explorador. En 1910, notó que América del Sur y África parecían encajar como piezas de rompecabezas. Ciertamente no fue la primera persona en darse cuenta de esto. Pero estaba intrigado por la idea y pensó mucho al respecto. Se preguntó si los dos continentes alguna vez se unieron y luego se separaron. Se dispuso a encontrar pruebas para apoyar o refutar esta idea.

Evidencia de Wegener

Aquí está la evidencia principal que Wegener y sus seguidores recopilaron para su hipótesis de deriva continental:

Ajuste de los Continentes

Los continentes parecen encajar, y no solo Sudamérica y África. Si se incluyen los márgenes continentales, el ajuste es aún mejor.

Esta figura muestra la evolución de los continentes, desde el supercontinente Pangea hasta la forma en que se ven ahora.

Distribución de Fósiles

Wegener encontró evidencia fósil de que los continentes alguna vez se unieron (Figura abajo). El mismo tipo de fósiles de plantas y animales se encuentran en continentes que ahora están ampliamente separados. Estos organismos no habrían podido viajar a través de los océanos. Entonces, ¿cómo se separaron tanto los fósiles?

Los fósiles del helecho semilla Glossopteris se encuentran en todos los continentes del sur. Estas semillas son demasiado pesadas para ser transportadas a través del océano por el viento. Los fósiles de mesosaurios se encuentran en América del Sur y Sudáfrica. Mesosaurus podía nadar, pero sólo en agua dulce. Cynognathus y Lystrosaurus eran reptiles que vivían en tierra. Ambos animales no pudieron nadar en absoluto. Sus fósiles se han encontrado en América del Sur, África, India y la Antártida.

Wegener pensó que todos estos organismos debían haber vivido uno al lado del otro. Las tierras posteriormente se separaron para que los fósiles se separaran.

Wegener utilizó evidencia fósil para apoyar su hipótesis de deriva continental. Los fósiles de estos organismos se encuentran en tierras que ahora están muy separadas. Wegener sugirió que cuando los organismos estaban vivos, las tierras se unieron y los organismos vivían lado a lado.

Distribución de Rocas y Estructuras

Wegener encontró rocas del mismo tipo y edad a ambos lados del Océano Atlántico. ¡Pensó que no podía ser una coincidencia! Dijo que las rocas debieron haberse formado lado a lado. Estas rocas luego se separaron en continentes separados.

Wegener también emparejó cadenas montañosas a través del Océano Atlántico. Las montañas de los Apalaches eran como cadenas montañosas en el este de Groenlandia, Irlanda, Gran Bretaña y Noruega. Wegener concluyó que se formaron como una sola cadena montañosa. Esta cordillera se desintegró a medida que los continentes se separaron. La cordillera se separó a medida que los continentes se desplazaban a la deriva.

Zonas Climáticas

El clima se encuentra en zonas alrededor del planeta. Los climas tropicales cálidos se encuentran en su mayoría cerca del Ecuador. Los glaciares se encuentran en su mayoría más cerca de los polos. Wegener asumió que estas cosas eran ciertas en el pasado antiguo.

Glaciares

Wegener observó evidencias de glaciares antiguos. Los glaciares se encuentran en climas muy fríos cerca de los polos. La evidencia dejada por algunos glaciares antiguos se encuentra muy cerca del Ecuador. ¿Alguna vez existieron glaciares cerca del ecuador? ¡Wegener sabía que esto era extremadamente improbable! Sin embargo, si los continentes se hubieran movido, los glaciares se habrían centrado cerca del Polo Sur.

Trópicos

Los arrecifes de coral solo se encuentran en aguas cálidas. Los pantanos de carbón también se encuentran en ambientes tropicales y subtropicales. Wegener descubrió antiguas vetas de carbón y fósiles de arrecifes de coral en áreas que hoy en día son demasiado frías. Wegener pensó que las antiguas plantas de coral y carbón existían aproximadamente en la misma latitud donde se encuentran hoy en día. De nuevo afirmó que fueron los continentes los que se movieron.

Resumen

• Alfred Wegener hizo una observación. África y Sudamérica parecían encajar como piezas de rompecabezas.
• Wegener luego hizo una pregunta importante y se dispuso a responderla. ¿Alguna vez se unieron los continentes y luego se separaron?
• Wegener recopiló una gran cantidad de pruebas para apoyar su idea. La evidencia de Wegener incluyó el ajuste de los continentes, la distribución de fósiles antiguos, la colocación de rocas y estructuras similares en los lados opuestos de los océanos e indicadores del clima antiguo que se encuentran en lugares donde esos climas no existen hoy en día.

Revisar

1. ¿Cuál fue la pregunta científica que hizo Wegener?
2. ¿Qué necesitaba hacer para explorar la cuestión y convertirla en una hipótesis?
3. ¿Qué pruebas tenía Wegener para apoyar su idea?
4. Describir cómo Wegener utilizó cada tipo de evidencia para apoyar su idea.

Explora más

Utilice los recursos a continuación para responder a las preguntas que siguen.

1. ¿Quién era Alfred Wegener?
2. ¿Qué pruebas encontró Wegener para Pangea?
3. ¿Cuál fue la respuesta a la hipótesis de Wegener?
1. ¿Cuál es la hipótesis de la deriva continental?
2. ¿En qué consisten las placas continentales?
3. ¿Qué se formaron cuando Pangea se rompió?
4. ¿Se usa mal la palabra “teoría” en estos dos videos? ¿Cuál es la mejor palabra?

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